<
>

Ontembare Leeuwen Kameroen eindelijk los bij Afrika Cup in eigen land

Pro Shots

De weg naar de Afrika Cup in Kameroen was er voor het gastland een met vele hobbels. Na drie jaar lang onzekerheid mag het land eindelijk zijn droom verwezenlijken. Voor het eerst in 50 jaar is Kameroen het strijdtoneel van de Afrika Cup. Kameroen opent het toernooi zondag tegen Burkina-Faso in het hagelnieuwe Olembe stadion, dat plaats biedt aan 60.000 toeschouwers.

Aanvankelijk was Kameroen gastheer van de editie van 2019, maar twee maanden voor de start van het toernooi werd Egypte toegewezen als organisator. Kameroen was onvoldoende voorbereid op de Afrika Cup. De faciliteiten waren niet op tijd in orde. Ook maakte men zich zorgen over de veiligheid in het land. Een hard gelag voor de bondscoach van destijds, Clarence Seedorf, die in 2018 werd aangesteld. Met Patrick Kluivert als assistent-trainer aan zijn zijde moest hij met Kameroen uitwijken naar Egypte. Het werd een teleurstellend avontuur voor de Nederlanders.

Kameroen behoort steevast tot de favorieten voor de eindzege, maar kon deze rol in 2019 niet waarmaken. De Ontembare Leeuwen strandde al in de achtste finale, waarin Nigeria te sterk was. Seedorf wist slechts drie van de tien van de wedstrijden te winnen met Kameroen. Na de vroege uitschakeling werden Seedorf en Kluivert ontslagen.

Kameroense hunkering wordt op de proef gesteld

Reikhalzend werd uitgekeken naar 2021, het jaar waarin Kameroen in eigen land revanche kon nemen voor het echec van 2019. Het geduld van Kameroen werd echter andermaal op de proef gesteld. De coronapandemie zorgde ervoor dat de Afrika Cup een jaar werd uitgesteld. 2022 werd de nieuwe stip op de horizon voor ‘Klein Afrika’.

In het najaar van 2021 werd in Zuid-Afrika als eerste een nieuwe variant van het virus ontdekt: omikron. Een vele malen besmettelijkere variant, wat zorgde voor terughoudendheid bij Europese clubs over het afstaan van spelers voor de Afrika Cup.

Op 22 december, twee weken voor aanvang van het toernooi, kreeg Kameroen groen licht. Patrice Motsepe, voorzitter van de Afrikaanse voetbalbond, had een vruchtbaar onderhoud met de Kameroense president Paul Biya. In een verklaring liet de bond weten dat de voorbereidingen op het toernooi zouden worden voortgezet.

Voormalig Ajacied Tijani Babangida was verantwoordelijk voor de inspectie van de faciliteiten en liet tegenover Al Jazeera weten onder de indruk te zijn van het werk dat in Kameroen is verzet. “Kameroen heeft het heel goed gedaan. Als je kijkt naar de velden, de hotels en de ziekenhuizen, alles voldoet aan de standaard”, zei de Nigeriaan. Kameroen underdog voor eindzege De prestaties van Kameroen zullen met argusogen worden bekeken, maar spelers van het kaliber als Sadio Mané, Mohamed Salah en Riyad Mahrez ontbreken in de selectie. De hoop van de natie is gevestigd op Ajax-doelman André Onana en Bayern München-aanvaller Eric Maxim Choupo-Moting. Het zijn de meest in het oog springende namen in de selectie van Toni Conceiçã.

Kameroen behoort tot de groep outsiders voor de Afrikaanse titel bij de bookmakers. De laatste keer dat Kameroen zich de beste van Afrika mocht noemen was in 2017. In totaal was het land vijf keer winnaar van de Afrika Cup. Egypte is met zeven Afrikaanse titels recordhouder. Samen met Senegal en Algerije wordt Egypte bestempeld als topfavoriet voor de editie die zondag van start gaat.

Afrika Cup naar de zomer?

Een terugkerend punt van de discussie is het moment waarop de Afrika Cup plaatsvindt. Doorgaans is dat in januari en februari. Clubs maken zich gereed voor het cruciale gedeelte van de competitie en zien tegelijkertijd sleutelspelers vertrekken naar hun vaderland.

"Het gehele Afrikaanse voetbal zou er beter van worden" Clarence Seedorf over het verplaatsen van de Afrika Cup

Volgens Seedorf is dat een reden voor topclubs om minder snel voor een Afrikaanse speler te kiezen. In zijn column in NRC pleit Seedorf er daarom voor om de Afrika Cup, net als alle andere mondiale eindtoernooien, te verplaatsen naar de zomer, zodat er een gelijk speelveld ontstaat. “Het is mijn overtuiging dat meer Afrikaanse voetballers voor topclubs zouden tekenen als de Africa Cup of Nations naar juni-juli verplaatst wordt. Het gehele Afrikaanse voetbal zou er beter van worden”, aldus Seedorf.

Het zal Seedorf goed doen dat de volgende Afrika Cup, die in Guinee plaatsvindt, gepland staat voor de zomer van volgend jaar. Hopelijk verdwijnt daarmee het getouwtrek om Afrikaanse spelers naar de achtergrond en krijgt het continent een volwaardige plek in het mondiale voetbal.

De openingsceremonie van de Afrika Cup zie je zondag vanaf 15.00 uur op ESPN 2. Aansluitend begint op dezelfde zender om 16.45 uur het openingsduel tussen Kameroen en Burkina Faso.