<
>

Wat belangrijk is om te weten over de Conference League

Voor het eerst sinds 2008 is er weer een derde toernooi in Europa. Nadat de Intertoto Cup toentertijd werd opgeheven, heeft de UEFA dit seizoen de UEFA Europa Conference League in het leven geroepen. Een naam die niet zal blijven hangen, want iedereen zal de naam UEFA Conference League gebruiken. Wat je moet weten of het derde voetbaltoernooi van Europa.

Een derde toernooi dus in Europa, die om verschillende redenen is opgericht. De belangrijkste reden is dat teams uit de kleinere landen zich kunnen plaatsen voor de groepsfase van een hoofdtoernooi. In de vorige opzet kwamen er teams uit 26 verschillende landen gezamenlijk uit in de hoofdtoernooien van de Champions League en de Europa League. Met de opzet van de kampioensroute in de voorrondes van de Europese toernooien zullen er dit seizoen clubs uit minimaal 34 verschillende landen meedoen aan de Europese hoofdtoernooien.

Minder ploegen in Europa League
Vorig seizoen kwamen er 32 teams uit in de Champions League en 48 in de Europa League. Dit seizoen komen in de 3 Europese toernooien 32 teams uit, waardoor er in plaats van 80 teams dit seizoen 96 teams Europees voetbal spelen. De Europa League heeft 16 ploegen minder wat het tweede Europese toernooi net weer wat prestigieuzer maakt.

De Conference League heeft net als de Champions- en Europa League drie voorrondes en vervolgens een beslissende play-off. Wat anders is dan de andere toernooien is dat geen enkele ploeg zeker is van de groepsfase van het toernooi. Ook teams als Tottenham Hotspur, AS Roma en Union Berlin moeten dus nog afkampen om Europees voetbal af te dwingen.

184 clubs
Vitesse moet twee rondes overleven en Feyenoord zelfs drie. PSV, dat gisteravond in de tweede voorronde van de Champions League overtuigend met 5-1 won van Galatasaray, komt alleen in de groepsfase van de Conference League terecht als het onverhoopt in Istanbul toch uitgeschakeld wordt en eventueel daarop volgende Europa League-voorrondes niet overleefd.

Afvallers van de voorrondes in de Champions- en Europa League komen namelijk terecht in de Conference League. In totaliteit zullen er daarom 184 clubs meedoen aan de Conference League, waarvan 32 aan de groepsfase.

De groepsfase van de Conference League bestaat uit 8 poules van 4 teams. In tegenstelling tot de vorige Europese toernooien is groepswinst nu cruciaal. De nummer 1 van de poule gaat namelijk direct door naar de laatste zestien. De nummers twee van de Conference League nemen het in een tussenronde nog op tegen de nummers drie van de Europa League, die dus in tegenstelling tot vorige jaren ook niet zijn uitgeschakeld bij een derde plaats in het tweede toernooi van Europa.

14 miljoen
Ook in de Conference League kan er genoeg geld worden verdiend. Mocht Feyenoord de Conference League winnen dan ontvangt het daarvoor minimaal 14 miljoen euro aan alleen al het bereiken van volgende rondes. Daar komt dus nog prijzengeld van winstpartijen bij. De winnaar van de finale krijgt sowieso 5 miljoen euro. En naast dat prijzengeld is de winnaar van het toernooi ook nog verzekerd van een plek in de Europa League voor volgend seizoen. 25 mei staat de finale van de Conference League op het programma en die zal gespeeld worden in de Albanese hoofdstad Tirana.

Naast prijzengeld is er nog een belangrijke reden om te winnen, want zoals elk seizoen vliegen de coëfficiëntenpunten weer om de oren. Belangrijk om te weten is dat een overwinning in de Conference League net zoveel punten oplevert als in de Champions- of Europa League. In tegenstelling tot de Europa League levert groepswinst dan weer minder bonuspunten op, maar uiteindelijk kunnen de Conference League-punten enorm veel opleveren voor het Nederlands voetbal. En dus is ook het derde toernooi van Europa op meerdere vlakken belangrijk voor de toekomst van het Nederlands voetbal.