<
>

De Dubbele Dubbel van Tukker Ten Hag

Ajax heeft voor de tweede keer in drie jaar 'De Dubbel' gepakt onder leiding van Erik ten Hag. Een knappe prestatie binnen de lijnen aangezien er buiten de lijnen van alles gebeurde afgelopen seizoen. Zo was er het steekincident van Quincy Promes, de dopingschorsing van André Onana en 'het vinkje' van Sébastien Haller. "Never a dull moment in Amsterdam", aldus de Tukker Erik ten Hag.

De 51-jarige Ten Hag staat nu in een illuster rijtje met grote trainers die een 'Dubbele Dubbel' in Nederland pakten. Rinus Michels is de enige andere Ajax-trainer die hem voorging. Guus Hiddink won zelfs drie keer de dubbel:
• Guus Hiddink (met PSV in 1988, 1989 en 2005)
• Rinus Michels (met Ajax in 1967 en 1970)
• Erik ten Hag (met Ajax in 2019 en 2021)

Het is een mooi rijtje voor de trainer die vrijdag zijn contract verlengde tot 2023, maar toch moest Ten Hag flink puzzelen om zijn ideale elftal te vinden.

Transferzomer
Ajax moet flink aan de bak in de zomer van 2020, want drie dragende spelers verlaten Amsterdam. Hakim Ziyech (Chelsea, 40 miljoen euro), Donny van de Beek (Manchester United, 39 miljoen euro inclusief bonussen) en Joël Veltman (Brighton, 1 miljoen euro) beproeven allemaal hun geluk in de Premier League. Het levert Ajax zo’n 80 miljoen euro op, waardoor directeur voetbalzaken Marc Overmars de markt op kan gaan.

Onbekende nieuwelingen en oude bekenden
In februari 2020 heeft Overmars al de Braziliaanse jeugdinternational Antony weten te strikken van São Paulo voor een bedrag dat kan oplopen tot zo’n 22 miljoen euro. Met zijn linkerpoot op de rechtervleugel wordt hij in Amsterdam bij zijn komst gezien als een 'type Ziyech'. Antony, die de Johan Cruijff ArenA alleen kent van videogames, wordt met een liedje verwelkomd door David Neres.

De tweede grote aankoop is de 20-jarige Ghanees Mohammed Kudus, een multifunctionele middenvelder. Ajax betaalt negen miljoen euro aan FC Nordsjælland. Oude bekende Maarten Stekelenburg komt transfervrij van Everton. Op dat moment denkt de 58-voudig international vooral op de bank te moeten zitten, omdat een droomtransfer van eerste doelman André Onana uitblijft.

Terugkeer Klaassen
Het vertrouwen in een mooi Amsterdams seizoen groeit na een ongeslagen oefencampagne met daarin zeges op Hertha BSC, RB Salzburg, Eintracht Frankfurt en Augsburg. De start in de Eredivisie mag er ook zijn met negen punten uit de eerste drie duels. Ajax, dat eind september moeizaam wint van Vitesse, gaat twee dagen voor de transferdeadline voor het eerst hard onderuit tegen FC Groningen (1-0). Toeval of niet: een dag later zegt Davy Klaassen Werder Bremen gedag en tekent bij zijn oude liefde. De middenvelder, die minimaal elf miljoen euro kost, moet meer 'voetbal' en dynamiek brengen.

Veel geld voor Klaiber
Er is ook nog een uitgaande transfer. Sergiño Dest vertrekt na een goed seizoen enigszins verrassend naar zijn droomclub Barcelona. Ajax ontvangt een bedrag tussen de 21 en 26 miljoen euro voor de jonge rechtsback. Met Noussair Mazraoui heeft Ajax een meer dan prima vervanger. Sterker nog: de Marokkaanse vleugelverdediger heeft de frivole Amerikaanse back dan al een tijdje uit de basis gespeeld. Bij zijn oude club FC Utrecht vindt Ten Hag nog een back-up. Sean Klaiber komt over voor minimaal 4,25 miljoen euro en dat bedrag kan oplopen tot zeven miljoen euro. Kenneth Perez noemt het in Voetbalpraat veel te veel geld voor een 'een simpele back met een gebrekkige techniek'. Ten Hag countert op het eerstvolgende persmoment: "Het is een marktconform bedrag."

Geen vaste spits
Zakaria Labyad, de topscorer van de voorbereiding met vijf goals, begint het seizoen als eerste spits. De trainer ziet in hem de ideale beweeglijke aanvaller en benadrukt week in week uit dat zijn aanvoerder Dusan Tadic beter rendeert aan de linkerkant. Toch krijgt ook Lassina Traoré de kans als basisspeler. Na de historische wedstrijd tegen VVV-Venlo, die eindigt in 0-13, krijgt het zelfvertrouwen van Traoré een enorme boost. De aanvaller uit Burkina Faso scoort namelijk vijf keer en schiet zichzelf de recordboeken in.

Voor de winterstop staat Traoré zeven keer in de basis in de Eredivisie, totdat Ten Hag genoeg heeft gezien. Hij geeft Klaas Jan Huntelaar, die tijdens invalbeurten een zeer gretige indruk maakt, het vertrouwen. De 37-jarige spits is in de laatste drie competitiewedstrijden van 2020 de eerste keus. Vooral tegen ADO Den Haag maakt The Hunter indruk met twee goals (2-4). Toch zal Huntelaar in diezelfde maand nog aangeven dat hij bezig is aan zijn laatste seizoen als profvoetballer.

Sleutelen
Ten Hag sleutelt niet alleen voorin, Zo heeft Edson Álvarez al een tijdje plaats moeten maken voor Davy Klaassen die als controleur speelt. De Mexicaan start op bezoek bij Groningen voor het laatst in de basis, om vervolgens pas in januari weer als vaste waarde terug te keren. Perr Schuurs vormt tot aan de winterstop vaak het centrum met Daley Blind en omdat Ten Hag onder de indruk is van het talent van Ryan Gravenberch, is Lisandro Martínez het kind van de rekening.

Terugval in december
Eind november staat Ajax er goed voor. Na tien speelronden gaat Ajax fier aan kop met negen zeges en vier punten voorsprong op de grootste concurrent PSV. Toch begint december dramatisch door een thuisnederlaag tegen FC Twente (1-2). In de Champions League wordt er twee keer gewonnen van FC Midtjylland en is Liverpool twee keer een maatje te groot. Door een gelijkspel bij Atalanta, heeft Ajax alles nog in eigen hand om in de Champions League te blijven. Thuis gaat het echter mis tegen de Italianen: 0-1. Net als in 2020 tegen Valencia, geeft Ajax op het moment suprême niet thuis.

Ajax wordt weliswaar winterkampioen, maar het teleurstellende gelijkspel bij Willem (1-1) geeft Ten Hag stof tot nadenken.

Op 13 december wordt Ajax opgeschrikt door het bericht dat Quincy Promes, die vooral wordt gebruikt als invaller, wordt verdacht van een steekpartij. De vleugelaanvaller zegt onschuldig te zijn, maar wordt wel opgepakt. De club steunt Promes, maar toch werkt Ajax later graag mee aan een transfer naar Spartak Moskou. Uiteindelijk wordt Promes eind februari verkocht aan zijn oude club. De 29-jarige aanvaller, die in de zomer van 2019 nog bijna 16 miljoen euro kostte, levert Ajax nu 8,5 miljoen euro op.

Super Januari
Ajax lijkt in januari nog niet helemaal klaar voor de hervatting van de Eredivisie. PSV, dat zich laat zien als de grootste titelconcurrent, staat binnen 21 minuten op 2-0 door twee goals van Eran Zahavi. Maar mede dankzij een goede invalbeurt van recordaankoop Sébastien Haller, die voor 22,5 miljoen euro wordt losgeweekt bij West Ham United, wordt er toch nog 2-2 gespeeld. De Amsterdammers laten na het gelijkspel tegen PSV geen steek meer vallen. Ajax wint in de toppermaand januari zes duels op rij en verslaat onder meer FC Twente, Feyenoord en AZ. Met grote passen lopen de Amsterdammers weg van de concurrentie. De enige echte tegenstander van Ajax, blijkt Ajax zelf te zijn. Want na de toppermaand januari volgt in Amsterdam ware horrorweek.

Horrorweek
Op 3 februari maakt de club bekend dat Brian Brobbey bij Ajax vertrekt. De onderhandelingen zijn vastgelopen en het jonge talent kiest uiteindelijk voor een Duits avontuur bij RB Leipzig. Klaas Jan Huntelaar is dan inmiddels al verkast naar zijn oude liefde Schalke 04. Hij is overbodig geworden door de ontwikkeling van Brobbey en de komst van topaankoop Haller. Ajax gunt The Hunter de kans om Schalke te behoeden voor degradatie.

Op 4 februari wordt bekend dat Ajax Haller is vergeten in te schrijven voor de Europa League. Een administratieve fout, omdat de club vergeet 'het vinkje' achter de naam van de Franse Ivoriaan aan te klikken. De peperdure spits mist de clash tegen Lille. Maar er zijn weinig goede tijden in deze Amsterdamse soap. Er breken nog slechtere tijden aan, omdat André Onana een dag later wordt geschorst vanwege dopinggebruik. De doelman uit Kameroen staat een jaar aan de kant, alhoewel Ajax de straf nog wel aan wil vechten bij het CAS.

Ajax laat geen steek vallen
Toch heeft de bizarre week nauwelijks effect op de resultaten van Ajax. In de Europa League is Tadic weer de beweeglijke centrumspits en maakt Brobbey als invaller indruk. De 38-jarige Stekelenburg doet Onana snel vergeten en keert maart zelfs terug in de selectie van het Nederlands elftal. Ook de finale van de TOTO KNVB Beker wordt gehaald na een lastige route met FC Utrecht (5-4 winst), AZ (0-1 winst), PSV (2-1 winst) en sc Heerenveen (1-3 winst).

Na Traoré (oktober), Klaassen (november) en Antony (december) wordt Gravenberch (maart) de vierde Ajacied die dit seizoen wordt verkozen tot Eredivisie Speler van de Maand. De 18-jarige middenvelder maakt in diezelfde maand ook zijn debuut voor Oranje.

Door blessureleed bij Mazraoui is de 18-jarige Devyne Rensch inmiddels uitgegroeid tot een vaste waarde. Ook Jurriën Timber, die in april wordt verkozen tot Speler U21 van de Maand is niet meer weg te denken uit de basis en Ten Hag brengt verder de Latijnse passie terug in het elftal. Álvarez, die in een openhartig interview aangeeft dat hij in de winterstop bijna naar Valencia was vertrokken, wordt weer basisspeler. Dat geldt ook voor zijn vriend Martínez. Haller blijkt volgens Ten Hag de 'missing link' te zijn. "Sinds zijn komst hebben we niet meer verloren", zal hij later in het seizoen zeggen.

Blunder Scherpen
Begin april is Ajax in bloedvorm. Met 24 ongeslagen wedstrijden op rij kent Ajax de beste reeks van alle clubs uit Europa. Ajax is de betere tegen Lille en Young Boys in de Europa League en speelt tegen AS Roma in de kwartfinale. Daley Blind heeft bij Oranje zijn enkelband gescheurd en moet het restant van het seizoen missen. Een flinke aderlating voor Ajax.

Door een knieblessure van Stekelenburg moet Kjell Scherpen keepen tegen Roma. Ajax zit op rozen als Tadic vanaf elf meter de 2-0 kan maken tegen Roma, maar de captain faalt. Niet veel later gaat Scherpen, die zijn Europese debuut maakt, in de fout. Het wordt uiteindelijk 1-2 in Amsterdam, een uitslag die Ajax een week later niet meer kan ombuigen. De Europa League-droom spat uiteen.

De dubbel in zicht
Lang heeft Ajax niet om te treuren, want drie dagen later wacht op 18 april de bekerfinale tegen Vitesse. In een moeizaam duel beslist invaller David Neres de wedstrijd in blessuretijd. De Braziliaan, die een wisselvallig seizoen kent, viert met zijn vriend Antony de bekerzege.

35ste landstitel
De weg naar de 35e landstitel lijkt soepel te verlopen, maar tegen RKC (0-1) en FC Utrecht (1-1) scoort Ajax maar moeilijk. Omdat PSV in speelronde 30 wint van FC Groningen, is Ajax alleen officieus kampioen na een 2-0 thuizege op AZ. 7500 fans zien Davy Klaassen twee keer scoren. Zoals zo vaak slaat het fitte Ajax toe in de slotfase.

Door een 4-0 zege op FC Emmen is Ajax een week later ook officieel kampioen. Op 2 mei mag Dusan Tadic voor het eerst als aanvoerder de schaal omhoog houden. Het is de achtste titel van Ajax deze eeuw. Cristian Chivu, Rafael van der Vaart, huidig ploeggenoot Maarten Stekelenburg, Jan Vertonghen, Siem de Jong (2x) en Matthijs de Ligt gingen de Serviër voor deze 21ste eeuw.

De 'Dubbele Dubbel' in de 3,5 jaar van Ten Hag bij Ajax is een feit.