<
>

De weg van Kudus naar het WK: Van Ghanese Academie naar nationale hoop

ANP Foto

Na de niet overtuigende WK-kwalificatie en de vroege uitschakeling in de Afrika Cup, zal Ajax-speler Mohammed Kudus, die in vorm is, veel druk met zich meenemen naar het WK. De Ghanezen nemen het in de poulefase op tegen Portugal, Uruguay en Zuid-Korea, wat een lastige klus gaat worden om door te komen. In Ghana ligt alle hoop gevestigd op de speler van Ajax.

Het begon voor Kudus allemaal bij de Right to Dream Academy, een Ghanese voetbalacademie waar jongens met talent aan kunnen deelnemen. Hier heeft hij de basis gelegd om het in de groepsfase op te kunnen nemen tegen spelers zoals Cristiano Ronaldo, Son Heung-min en Darwin Núñez.

Om over de veelzijdige techniek te beschikken zodat hij als een box-to-box-middenvelder kan spelen, tot het koste wat kost doorspelen in wedstrijden ondanks fysieke pijn, Kudus slaagde voor elke test die hij op de academie kreeg, zegt de Ghanese assistent-coach Mas-Ud Didi Dramani, die een cruciale mentor voor de jeugdige Kudus was.

Ontmoeting
"Ik ontmoette Kudus in 2014 of 2015”, vertelt Dramani aan ESPN. "De ontmoeting herinner ik mij nog heel goed. Hij had zijn duim gebroken en die zat in het gips, maar hij trainde alsnog mee met de groep. Het viel mij op dat hij ook met gips om ook stabiel en sterk kon spelen."

"Hij was niet een speler die direct door onze normale scouting werd geselecteerd. Onze academie speelde tegen zijn team en vanuit daar werd hij opgemerkt. Daarna zijn we hem blijven volgen. We hoefden niet lang na te denken om hem te laten tekenen. Gelukkig bleef hij ook na het tekenen presteren."

Rustige omgeving om te ontwikkelen
De academie Right to Dream in Ghana is de oorspronkelijke thuisbasis van de organisatie, maar zijn ondertussen verder uitgebreid. Dit jaar waagden ze zich in Egypte nadat ze een partnerschap waren aangegaan met de Mansour Group, dat in januari 2021 werd aangekondigd. En ook buiten Afrika is de academie te vinden. Sinds 2015 zitten ze ook in Denemarken om studenten verder op weg te helpen. Niet veel later werd ook de droom om naar Amerika te gaan werkelijkheid.

De Ghana-academie van Right to Dream bevindt zich in een relatief geïsoleerde omgeving in Akosombo, meer dan op twee uur rijden van Accra. De academie was voor Kudus, waar hij op 12-jarige leeftijd lid van werd, een rustige plek om te ontwikkelen.

Het succes begon snel
Zijn wereld veranderde echter snel in zijn late tienerjaren toen hij werd geïntegreerd in het U17 nationale team van Ghana en vervolgens op 17-jarige leeftijd tekende bij FC Nordsjaelland. "Gelukkig heeft hij bij ons in Ghana de kans gehad om in de U17 en U20 te spelen.", zegt Dramani. "Vervolgens kwam hij in 2018 in Denemarken terecht. Ik was voor hem de overgangscoach om de cultuurverschillen buiten en binnen het veld te vergemakkelijken.”

"Op het veld hielp ik ze met individuele trainingen en tactische oriëntatie wat er werd gevraagd van Kasper Hjulmand, de huidige bondscoach van Denemarken en destijds adviseur bij FC Nordsjaelland.

Het avontuur in Amsterdam
Kudus speelde voor FC Nordsjaelland, scoorde daar in twee seizoenen 11 doelpunten keer, in de Superliga en dwong daardoor een overstap naar Ajax af. Meteen indruk maken in Amsterdam lukte de Ghanees nog niet.

Ondertussen was Kudus wel een gevestigde Ghanese international, dus zijn geduld werd op de proef gesteld, maar hij was geduldig bij Ajax en zijn doorzettingsvermogen is beloond. Op weg naar het WK heeft hij dit seizoen in 982 minuten, in de Eredivisie en Champions League, tien doelpunten gemaakt en twee assists gegeven, waaronder een verbluffende treffer tegen Liverpool.

Dramani: "Toen hij begon bij Ajax ging het nog niet zoals hij wilde. Ik zei tegen hem dat hij de trainer niet de rug toe moet keren. Bij de Black Stars geloven we in je. We weten wat je kunt."

Sterspeler bij Ghana
Damrani verwijst naar de Kudus zijn uitstekende prestatie in de 3-0 nederlaag tegen Brazilië. "Ieder talent van Right to Dream voetbalt met zelfvertrouwen en discipline. Ze zijn proactief zijn, vindingrijk en nemen hun verantwoordelijkheid."

"Kudus beslist, zoals we allemaal weten, dingen zelf. Wie had verwacht dat Kudus ooit tegen Neymar zou spelen? Als het nodig is om hem te tackelen, dan doet hij dat. Als hij langs hem heen moet, gaat hij langs hem heen. Wedstrijden tegen Brazilië zijn levenservaringen, die kan je nergens kopen. Ook al is hij een rustig persoon die niet veel praat, hij communiceert op het veld."

Rolmodel
Ondertussen wordt de spelmaker nog goed in de gaten gehouden op de academie. "Er gaat een video rond dat alle kinderen uit hun dak gingen na zijn goal tegen Liverpool. Het is belangrijk dat ze rolmodellen zie die dezelfde weg als hun bewandeld hebben. Dat heeft een tastbare impact op de overtuiging dat jonge spelers kunnen doorgaan en hetzelfde als hem kunnen bereiken.”

WK Qatar
De recente vorm van het Ghanese elftal is ver verwijderd van de heldendaden van de goudengeneratie die consequent tot de topteams van de Afrika Cup behoorde. Diezelfde generatie behaalde ook twee keer op een rij, in 2006 en 2010, de knock-outrondes van het WK.

Ze zullen een snelle oplossing nodig hebben om stand te kunnen houden tegen Portugal en Uruguay. Ook Zuid-Korea zal geen makkelijke wedstrijd worden voor de Afrikanen.

Kudus is niet alleen de hoop van de natie waardoor Ghana kan verrassen in Qatar, maar lijkt ook de man te zijn die de Ghanese voetbalrevolutie in de komende jaren zal aanvoeren, door zijn Right to Dream-opleiding in de praktijk te brengen. Precies op het moment dat zijn land hem het meest nodig heeft.

LEES HIER ALLES OVER HET WK

- Alle WK-selecties
- Alle WK-poules met voorspellingen
- WK-nieuws
- WK-duels