<
>

Het kampioensjaar van Ajax: een geoliede machine met stroeve eindsprint

ESPN

Ajax is door de zege op sc Heerenveen voor het derde (volledige) seizoen op rij gekroond tot de beste van Nederland. Op het veld haalden de Amsterdammers geregeld een hoog niveau, maar buiten de lijnen liet de club zich juist van haar slechtste kant zien. Het was een turbulent maar succesvol laatste seizoen onder trainer Erik ten Hag, met als eindresultaat de 36ste landstitel. De kroon op een lang, zwaar, moeilijk jaar werk.

Erik ten Hag ziet in de zomer van 2021 geen vaste waardes vertrekken. Lassina Traoré is met 10 miljoen euro de grootste uitgaande zomertransfer. Wanneer Kamaldeen Sulemana voor een Franse club kiest geeft directeur voetbalzaken Marc Overmars het meeste geld geeft uit aan de Deense vleugelaanvaller Mohamed Daramy: 12 miljoen euro. Remko Pasveer (transfervrij van Vitesse) mag gaan concurreren met Maarten Stekelenburg voor een plek onder de lat zolang André Onana nog een dopingschorsing uit moet zitten. De transfer met de meeste lading van de afgelopen jaren is die van Steven Berghuis. De rechtsbuiten komt na veel bombarie over van rivaal Feyenoord, voor een kleine zes miljoen euro. Hij geeft tijdens zijn presentatie aan dat hij goed heeft nagedacht over deze stap.

Samen met Pasveer maakt Berghuis zijn officieuze debuut in de wedstrijd om de eerste prijs: de Johan Cruijff Schaal. PSV in Champions League-voorronde-vorm geeft een Ajax waarvan de meeste spelers net terug zijn van vakantie een flink pak slaag in het eigen stadion: 0-4. Het belooft wat voor de race om het kampioenschap: een PSV dat het beste Ajax in decennia lastig kan maken. Maar Ajax weet zich snel te herpakken en maakt in de eerste maanden van het seizoen grote indruk in het binnen- en buitenland. In de Eredivisie wint de ploeg van Ten Hag in de eerste zes duels drie keer met 5-0 en zelfs één keer met 9-0. SC Cambuur dient zich in de Arena aan als kanonnenvoer.

Uitzonderlijk doelsaldo, maar geen winterkampioen
Naast de karrenvracht aan gemaakte doelpunten onderhoudt Ajax ook een historisch laag aantal tegentreffers. Het conto daartoe valt toe te schrijven aan een goed keepende Pasveer. Ajax hoeft tot aan de winterstop slechts drie goals te incasseren. Eind februari staat de teller pas op vijf tegentreffers.

Ondanks de gesloten defensie laten de Amsterdammers zich in de Eredivisie wel een paar keer verrassen. Tegen Utrecht en AZ wordt thuis verloren en Twente, Heracles en Go Ahead Eagles houden Ajax op een gelijkspel. PSV doet het net iets beter, waardoor de Eindhovenaren als koploper de winterstop in gaan.

Foutloos in de Champions League
Geen winterkampioen dus, maar wel overwintering in de Champions League. In een poule met Sporting Clube de Portugal, Borussia Dortmund en Besiktas blijven de Amsterdammers foutloos.

Ze gooien hoge ogen in Europa, winnen alle wedstrijden in de groepsfase en met name Sébastien Haller maakt veel indruk. De spits wordt in zijn debuutseizoen in de Champions League de topscorer van de groepsfase met 10 doelpunten in 6 wedstrijden.

Succes maakt ruimte voor schandaal
In het nieuwe kalenderjaar start Ajax sterk. Mede dankzij de teruggekeerde Brian Brobbey wint Ajax bij FC Utrecht en de topper tegen PSV in Eindhoven wordt gewonnen na een omstreden goal waarbij de bal wel dan niet de zijlijn is gepasseerd. Daarnaast boekt de club de tweede 9-0 overwinning van het seizoen. Dit keer in het bekertoernooi tegen de amateurs van Excelsior Maassluis. Ajax herovert in 2022 binnen een mum van tijd de koppositie in de Eredivisie en is het op ramkoers in het bekertoernooi. Toch stort het buiten het veld helemaal ineen in Amsterdam. Het schandaal rondom Marc Overmars zorgt voor een schok in de voetbalwereld. Zijn positie is onhoudbaar en de media-optredens van algemeen directeur Edwin van der Sar verlichten de pijn allerminst.

De perikelen lijken een negatief effect te hebben op het spel van Ajax, al blijven de resultaten onverminderd goed. Met Benfica als tegenstander in de achtste finales van de Champions League gloort nieuw succes in Europa. Waar de kwartfinale minimaal gehaald moet worden blijkt de uitschakeling in eigen huis extra pijnlijk. Zeker gezien het magere optreden van de teruggekeerde André Onana.

Amsterdamse soap
De doelman keert in maart terug onder de lat bij Ajax nadat eerst Stekelenburg en later Pasveer in de lappenmand belanden. Zijn oude niveau haalt de 26-jarige doelman geen moment meer, waardoor het aantal tegendoelpunten van Ajax in rap tempo toeneemt. De tegenvallende prestaties en het doen en laten van de Kameroener zorgen ervoor dat hij in opspraak komt.

Naast de keepersproblematiek en het gedrag van Overmars speelt op de achtergrond ook nog de zaak van Promes. De aanvaller die in de winter van 2021 werd verkocht aan Spartak Moskou wordt door het OM verdacht van poging tot doodslag, betrokkenheid bij drugshandel en deelname aan een criminele organisatie. Dat alles ten tijde van zijn verblijf in Amsterdam als speler van Ajax. Een bittere smaak die achterblijft.

Verloren bekerfinale
De problemen vallen samen met een vormdip van Ajax. De ploeg verliest eind februari van Go Ahead Eagles en wint in maart pas in de slotminuten van RKC en Cambuur. Ajax krijgt bovendien nog een tik van PSV te verwerken in de finale van de TOTO KNVB Beker. De Eindhovenaren pakken de beker. In de bekerfinale is er trouwens geen plek voor Onana en verschijnt Stekelenburg onder de lat voor zijn eerste wedstrijd sinds augustus van het vorige jaar.

Landstitel nummer 36
Ook na de verloren bekerfinale is het spel van Ajax niet heel overtuigend, maar gewonnen wordt er wel. Zo is Brobbey opnieuw belangrijk voor Ajax. Hij wordt matchwinner tegen N.E.C. Na een gelijkspel tegen AZ, is de winst thuis tegen Heerenveen genoeg om de 36ste landstitel uit de clubgeschiedenis binnen te hengelen. Om zo het Ten Hag-tijdperk af te sluiten met de belangrijkste prijs in het Nederlandse clubvoetbal.