<
>

Nadal schrijft geschiedenis met 21ste grandslamtitel na winst Australian Open

Rafael Nadal gaat de geschiedenisboeken in als eerste tennisser ooit met 21 grandslamtitels. De 35-jarige Spanjaard versloeg Daniil Medvedev, de nummer twee van de wereld, na een geweldige finale van het Australian Open. In een thriller van een vijfsetter werd het uiteindelijk 2-6 6-7 6-4 6-4 7-5 voor Nadal. Rafa won het toernooi voor het eerst sinds 2009 en was daarmee voor de tweede keer de sterkste was in Australië. Medvedev voegt zich dus niet bij het illustere rijtje van tennissers met twee verschillende grandslamtitels op hun naam.

Voor Nadal stond er een hele andere prestige op het spel. Gehard in een drieluik met Roger Federer en Novak Djokovic leek het een onderling spel te zijn wie zich als eerste tennisser ooit kan kronen tot 21 grandslamtitels. Een eretitel waar El Matador al voor vecht sinds zijn overwinning op Roland Garros in 2020. Sindsdien kwam de Spanjaard nog niet in een finale om zijn 21ste zege te veroveren. Federer kwam na zijn winst in Australië in 2018 op 20 titels, maar raakte mede door slepende blessures niet meer in de bloedvorm van tussen 2003 en 2008 toen hij – op Roland Garros na – vrijwel alles won wat er te winnen viel.

Geen Djokovic
De 6 jaar jongere Djokovic leek vorig jaar de perfecte toernooien te spelen, kwam na een overwinning op Wimbledon op 20 grandslamoverwinningen, maar verloor in de US Open-finale van Medvedev. De Rus kroonde zich in Amerika voor het eerst tot winnaar van een grandslam. En de smaak van goud proefde de Octopus goed, want vanaf de eerste set zette hij de toon neer op het hardcourt in Australië, waar hij vorig jaar voor het eerst in de finale stond. Toen was de Serviër Djokovic te sterk, maar hij kon – in deze enigszins gekke versie van het Australian Open – als bekend niet meedoen aan het toernooi.

Door de absentie van de nummer een, stegen de kansen voor de Rus. In de eerste set liet hij Nadal – die niet al te best serveerde - geen kans. Na 42 minuten benutte Medvedev een setpoint: 2-6. De tweede set was Nadal veel sterker. Goede forehands gaven de nummer zes van de wereld het initiatief terug in het duel. Bij 5-4 kreeg de Spanjaard in zijn eigen servicegame één setpoint, maar verzilveren kon hij niet. Na een tiebreak van geweldig tennis was het de Rus zich die in 5-7 na een 84 minuten durende set naar een 0-2 voorsprong in sets sloeg.

Nadal vecht zich terug
Nu gaat Rafa niet als The Raging Bull door het leven omdat hij bekend staat als een makkelijke opgever. Dat bleek wel weer in de derde set. Op een beslissend moment bij 4-4 brak hij Medvedev opnieuw. De Rod Laver Arena, die toch al volledig op de hand van Nadal was, explodeerde op dat moment. Op zijn eigen service maakte Nadal vervolgens geen fout. Drie setpoints waren hem gegeven, hij had er maar een nodig. Na een set van 64 minuten maakte hij van de stand 1-2.

Nadal was na 4 verloren finales – waaronder de langste wedstrijd ooit op een Australian Open in de verloren finale van 2012 tegen Djokovic – was Nadal vastberaden daar geen vijfde aan toe te voegen. De Spanjaard begon door harde kwaliteitsslagen steeds meer breakpoints af te dwingen en won na een break op 3-3 opnieuw de set na 63 minuten met 6-4 om de wedstrijd weer op gelijke hoogte te brengen. Medvedev – die vorig jaar de finale verloor van Djokovic – had geen antwoorden in de lange rally’s en had moeite om zijn service zo soepel te laten verlopen als in de eerste twee sets.

Laatste set
De beslissende set begon met lovegames voor beide tennissers. En waar Nadal een set eerder bij 2-2 nog 5 breakpoints niet verzilverde, deed hij dat op het beslissende moment wel. Medvedev kreeg vervolgens verschillende breakpoints, maar liet die onbenut. Zo kon Nadal uitlopen tot 4-2, waarna Medvedev vervolgens wel zijn eigen servicebeurt behield: 4-3. Na twee sets zonder break had Nadal vervolgens de service voor toernooiwinst, maar kon de Rus breken: 5-5. Een zenuwslopend slot volgde. Nadal ontlokte fouten bij Medvedev als de Rus zijn service niet omzette in goede vervolgslagen en na twee breakpoints pakte de Spanjaard de derde: 6-5. Opnieuw kon Nadal op eigen service het toernooi uitspelen. Met zijn derde ace van de wedstrijd zette hij zichzelf op drie matchpoints. Zijn eerste was genoeg: 7-5 na 5 uur en 28 minuten. Hoe lang Nadal eenzaam op de top blijft zitten, is nog gissen. Maar hij is - in ieder geval voor even - de beste ooit.