<
>

Edwards tegenover rivaal en NBA-talent in college basketball

© Scott Kinser/Cal Sport Media/Sipa USA)

In de nacht van dinsdag op woensdag staat de Amsterdamse Jesse Edwards samen met Syracuse Orange tegenover North Carolina Tar Heels. De topuniversiteit waar grote sterren als Michael Jordan, Vince Carter en James Worthy voor uitkwamen, is altijd een kanshebber voor de nationale titel in het universiteitsbasketbal. Voor Edwards wordt het een extra uitdagende wedstrijd, want hij stond lange tijd in de schaduw van zijn directe tegenstander, Armando Bacot.

Hij had zonder twijfel gekozen geworden in de NBA Draft van afgelopen jaar, zo zeggen analisten. Maar Armando Bacot bleef nog een extra jaar op de Universiteit van North Carolina at Chapell Hill, zoals de school voluit heet. Grotendeels omdat hij als student-atleet nu ook goed geld kan verdienen vanuit sponsorinkomsten, maar ook omdat hij dit jaar, zijn laatste jaar, wél het nationale kampioenschap in het universiteitsbasketbal wil binnenslepen.

Bacot is vanaf jongs af aan al een groot talent en wordt al sinds zijn zestiende op de voet gevolgd door NBA-scouts. Op de gerenommeerde high school IMG Academy is Bacot de grote ster van het eerste team van de academie. Ook Edwards gaat naar IMG Academy, maar speelt niet in het eerste varsity team en kijkt iedere wedstrijd toe, als Bacot wedstrijden wint voor IMG Academy.

Ontmoeting op college
Waar Edwards een totaal onbekende naam is in Amerika, gaat Bacot voor het grote North Carolina spelen als onbetwiste NBA-kandidaat. Edwards vertrekt naar Syracuse University, maar zit zijn eerste twee seizoenen voor het universiteitsteam voornamelijk op de bank. Tot de wedstrijd tegen North Carolina.

De lengte en kracht, in combinatie met het scorend vermogen van Bacot lijkt niet af te stoppen voor Syracuse. Dan brengt de coach van Syracuse Orange de Amsterdamse Edwards het veld in, om Bacot van scoren te weerhouden. En dat gaat de twee meter en elf centimeter lange Nederlander aardig af.

Bacot eindigt de wedstrijd als topscorer, maar door onder andere het verdedigende werk van Edwards, wint Syracuse de wedstrijd. Het Nederlandse talent ziet zijn speelminuten na die wedstrijd toenemen tot aan het eind van het sezoen. Het jaar erop staat Edwards steevast in de basis.

“Ik ben bereid te sterven voor deze school”
Afgelopen seizoen stond Bacot, tegen alle verwachtingen in, met zijn North Carolina Tar Heels in de grote finale van het Amerikaanse universiteitsbasketbal. In de halve finale raakte Bacot geblesseerd aan zijn enkel en deelname aan de finale leek onwaarschijnlijk. Maar Bacot weigerde zich erbij neer te leggen en al strompelend banjerde hij over het veld. In de laatste minuut verzwikt de gehavende Tar Heel opnieuw zijn enkel en verliest tegelijkertijd de bal. Het balverlies zou het beslissende punt opleveren voor de uiteindelijke kampioen Kansas Jayhawks.

Ondanks dat NBA-ploegen aan zijn voeten liggen, door zijn optredens in de eindfase van het toernooi, kiest hij voor nog een laatste jaar bij North Carolina. “Ik ben bereid te sterven voor deze school”, zegt hij als hij de keuze bekendmaakt.

De twee beste rebounders
Dit seizoen zijn zowel Edwards als Bacot de grote namen voor hun universiteit. Ze maken de meeste punten en pakken de meeste rebounds. In de competitie waar de twee inspelen, de Atlantic Coast Conference, gelden de Nederlander en de Amerikaan als de beste rebounders.

Bacot voegde daar een record afgelopen week aan toe, geen enkele speler van North Carolina wist meer double-doubles – een combinatie van tien of meer punten en rebounds in een wedstrijd - te verzamelen dan hij. Ook Michael Jordan niet.

In de nacht van dinsdag op woensdag om 3.00 uur is de wedstrijd tussen Syracuse Orange en North Carolina Tar Heels live te zien op ESPN.