<
>

De NFL-play-offs: De Voorbeschouwing

De Dolphins en de Seahawks hebben zich maar net gekwalificeerd, de Bills hebben kracht gehaald uit de herstelde Hamlin en Purdy is opgestaan voor zijn 49ers. Zaterdagavond om 22:30 uur begint het belangrijkste eindtoernooi van het jaar: de strijd om een plek in de Super Bowl. Hoe staan de veertien deelnemers ervoor?

Wie is de grootste kanshebber?
De grootste kanshebbers zijn Kansas City Chiefs en Philadelphia Eagles. Beide clubs bemachtigden de eerste plaats in het reguliere seizoen in hun eigen conference en mogen daarom het wild card-weekend overslaan. De Chiefs zijn de afgelopen jaren een topteam binnen de NFL, mede dankzij quarterback Patrick Mahomes. Mahomes is hard op weg naar de MVP-titel en is een ware leider binnen het team. Toch zijn de Chiefs wat onregelmatig geweest dit seizoen, zo laat hun verdediging het één en ander te wensen over en leiden ze te vaak balverlies.

Bij de andere kanshebber, de Eagles, gaat het nu vooral over de fitheid van quarterback Jalen Hurts. De uitblinker van de koploper kampt met een schouderblessure waardoor hij al twee wedstrijden miste. Die wedstrijden werden allebei verloren door de ploeg uit Philadelphia. Het toont aan hoe belangrijk Hurts is voor het spel van de Eagles. Het spelplan draait namelijk volledig om de 24-jarige quarterback uit Texas.

De wedstrijd na die twee nederlagen deed de belangrijke speler weer mee om zijn ploeg te verzekeren van de eerste plaats, ook al was hij nog niet volledig hersteld van zijn schouderblessure. Hij krijgt nu anderhalve week om uit te rusten en het lijkt erop dat hij daarna weer gaat spelen. Als Hurts speelt, zijn de Eagles de gedoodverfde favoriet met een goede aanval en een solide verdediging.

Wie is de One to Watch?
De One to Watch tijdens de play-offs is Daniel Jones, misschien wel de meest ondergewaardeerde quarterback van dit seizoen. Jones komt uit voor New York Giants, dat zich tegen alle verwachtingen in voor de play-offs wist te plaatsen. Alle aandacht gaat daarbij uit naar hoofdtrainer Brian Daboll. De Canadees wordt gezien als de drijvende kracht achter de wederopbouw van de Giants. En dat terwijl het zijn eerste baan als hoofdtrainer is.

Onder andere dankzij Daboll, draait Jones een fantastisch seizoen. De quarterback heeft ten opzichte van vorig jaar een spectaculaire groei doorgemaakt. Jones laat uitstekende cijfers zien in een middelmatig team. Vooral de receiving corps, dat Jones’ passes moet ontvangen, laat te wensen over, maar de quarterback lijkt in staat hiervoor te compenseren. Hij leidt weinig balverlies en rent goed met de bal. Jones zag dit seizoen 317 van zijn 472 passes aankomen bij een ploeggenoot, die waren goed voor wel 3205 yards. Hij scoorde bovendien vijftien touchdowns.

De ploeg van Jones speelt zondag haar eerste wedstrijd tegen Minnesota Vikings, waartegen de ploeg zeker kans maakt. Eerder in het seizoen werd er gewonnen van de Vikings en in december gingen de Giants nipt onderuit met een fieldgoal in de laatste seconde. De New Yorkers hebben statistisch gezien veel moeite om van de echt grote teams te winnen dit seizoen, dus of het team een echte kanshebber is moet nog blijken.

De woorden ‘One to Watch’ kunnen niet in de mond genomen worden zonder Brock Purdy te noemen. De quarterback van San Francisco 49ers is zonder twijfel de rookie van dit seizoen. Zowel de eerste als de tweede quarterback van de 49ers viel uit, waardoor de 23-jarige Purdy de kans kreeg. Die kans greep liet Purdy niet liggen. Qua passing en yards liet hij zelfs betere cijfers zien dan de uitgevallen Trey Lance en Jimmy Garroppolo. Een grote verrassing: vorig jaar werd hij, als laatste keus in de draft, nog als Mr. Irrelevant bestempeld.

Wat is het verhaal van dit seizoen?
Het verhaal van dit seizoen is zonder twijfel te vinden bij Buffalo Bills. Begin deze maand zakte verdediger Damar Hamlin ineen op het veld tijdens een wedstrijd tegen Cincinnati Bengals. De pas 24-jarige Hamlin had een hartstilstand. Hij werd gereanimeerd op het veld en moest direct naar het ziekenhuis worden afgevoerd. Inmiddels gaat het gelukkig beter met hem en kan hij vanuit huis zijn ploeg steunen in de play-offs.

Nog geen week later speelden de Bills, zonder Hamlin, tegen New England Patriots. Door het hele stadion zaten fans met Hamlin-shirts en andere nummer 3-attributen. Al meteen bij de kick off scoorde Nyheim Hines een touchdown van maar liefst 96 yards. Een touchdown die spelers, trainers en fans kippenvel en tranen bezorgde. De wedstrijd werd met 35-23 gewonnen. Het vreselijke voorval lijkt iets moois te hebben losgemaakt bij de ploeg uit Buffalo. Als dat nog niet genoeg redenen biedt om de Bills te volgen, is hun eerste wedstrijd dat wel. Zondag komt Miami Dolphins op bezoek, dat vanaf december vijf keer op rij verloor en veel blessures kent. Wel wonnen de Dolphins begin dit seizoen nog in Buffalo en leverde de wedstrijd het mooiste moment van het seizoen op, met de buttpunt.

Wie is de underdog van de play-offs?
New York Giants is één van de voornaamste underdogs dit jaar. De ploeg uit New York begon het seizoen sterk, maar zakte later wat weg. Dat leverde negen overwinningen, zeven nederlagen en een gelijkspel op. Dit biedt normaal gesproken weinig goede hoop, maar het doet een aantal fans aan een bijzonder jaar denken. In 2011 wonnen de Giants er ook negen en gingen ze zeven keer onderuit. Ook toen verwachtte niemand iets van de Giants, maar haalden ze wel de Super Bowl. Daar was New England Patriots de tegenstander, waar destijds een quarterback genaamd Tom Brady speelde. De Patriots stonden er veel beter voor, maar wisten tegen alle verwachtingen in niet te winnen.

Datzelfde gebeurde in 2007, het jaar dat de Patriots ongeslagen bleven, maar ze de Super Bowl verloren tegen New York Giants dat slechts 10 overwinningen had behaald dat seizoen. Het toont aan dat de Giants nooit afgeschreven mogen worden.

Dan moet het wel voornamelijk van Saquon Barkley gaan komen. De running back van de Giants is eindelijk een heel seizoen fit en gooit hoge ogen. Barkley begon zijn carrière heel sterk, maar kampte de afgelopen jaren met blessures en vond maar lastig zijn vorm terug. Dit seizoen lijkt hij eindelijk de vorm van het begin van zijn carrière teruggevonden te hebben en vervult hij samen met Jones een sleutelrol in het verrassende seizoen van de Giants. Barkley scoorde dit jaar tien touchdowns en was goed voor 1312 rushing yards.

Teleurstelling van het seizoen?
Over Brady gesproken, hij is de teleurstelling van dit seizoen. NFL-icoon Brady won al zeven super bowls, maar het lijkt er niet op dat er op korte termijn een achtste bijkomt. Sinds de 45-jarige Tom Brady in april 2021 aankondigde met pensioen te gaan is er veel gebeurd. Nog geen zes weken later kondigde de quarterback van de Tampa Bay Buccaneers namelijk aan toch nog door te willen, ondanks het tekort aan tijd voor zijn gezin.

In juni 2022 nam hij om die reden verlof. Kort daarna speelde er een gerucht op dat het niet goed zou gaan tussen hem en zijn vrouw Gisele Bündchen. In oktober dat jaar lieten de twee weten te gaan scheiden. Tijdens deze periode van onrust speelde Brady niet op zijn best. De verwachtingen zijn dan ook niet hooggespannen bij Brady, die zijn vorm nog steeds niet helemaal teruggevonden lijkt te hebben. Brady en de Buccanneers hebben met redelijk wat geluk de play-offs gehaald en kampen al lange tijd met vele blessures. Maar helemaal uitsluiten kan je Brady nooit…