<
>

NFL-avontuur Odukoya van start: "We praten niet over de mogelijkheid dat het niet gaat lukken"

Tennessee Titans website

Op vrijdag start Thomas Odukoya aan zijn avontuur in de NFL. Ruim een week geleden tekende de Nederlander zijn eerste contract in de grootste American football-competitie bij Tennessee Titans. Dit weekend gaat hij op 'rookie minicamp' waar alle nieuwe spelers een kans krijgen zich te laten zien aan de coaches. Bij zo'n minicamp komt veel kijken en het is de eerste stap in een - hopelijk - prachtige carrière. Met Ronald Buys, American-football commentator bij ESPN, en Lisette Blankestijn, de moeder van Odukoya, blikken we vooruit op de komende periode voor de in Almere opgegroeide Titan.

Rookie minicamp

Ontmoeten van coaches, onthaald worden door fans, interviews geven en kennismaken met de club. Thomas Odukoya gaat hectische dagen tegemoet in Tennessee. Na een medische keuring, het ontvangen van materialen en een eigen locker en voldoende rust nemen gaat de spanning voor de rookies van de Titans van start. Ronald Buys wil deze spanning vooral in cijfers uitdrukken. "Je komt nu in een periode dat de selectie van 91 spelers teruggebracht moet worden naar 53 man. Dat is wat Odukoya te wachten staat."

In de strijd om bij die laatste 53 spelers te komen heeft Odukoya op zijn eigen positie te maken met zes concurrenten. Op de tight end positie zijn maar vier plaatsen te verdelen, dus is er werk aan de winkel voor de Nederlander. "Hij heeft college-ervaring, maar het verschil tussen college en NFL is bijna niet uit te leggen. Het is zoveel sneller, fysieker, explosiever en complexer. Hij heeft zijn fysiek mee, dus dat moet hij laten zien en dan is het tweede of hij goede handen heeft. De bal niet laten vallen, juiste routes lopen en het veld kunnen lezen," aldus Buys. Daarmee is duidelijk wat op de trainingen tijdens het eerste kamp erg belangrijk worden voor Odukoya. Volgens zijn moeder maakt hij zich hier allemaal niet zoveel zorgen om en pakt hij het op zijn eigen, rustige manier aan. "Voor Thomas is het gewoon stapje voor stapje en daarmee probeert hij iedere keer verder te komen. Hij is nu dus gewoon full focus aan de slag. Hij blijft doen wat hij altijd doet, eigenlijk, en hij zal er niet van gaan liggen piekeren."

OTA's en verdere voorbereiding

Na dit kamp volgt er nog een maand van trainingen en voorbereidingen. Vanaf 23 mei staat er voor Tennessee Titans een aantal dagen van 'offseason training activities' gepland. Een trainingsprogramma waarbij de focus vooral ligt op het leren kennen van je teamgenoten en het spelboek van je team. "Waar het ook om gaat is of je in staat bent om al die informatie in je op te nemen. Je moet het playbook eigen willen maken," zo waarschuwt Buys alvast. Blankestijn verzekert ons dat dat wel goed zit en dat haar zoon al lang en breed bezig is met het playbook, het boek waar alle tactieken van het team in beschreven worden.

Tijdens deze periode sluiten ook de grote sterren van de NFL aan. Dat betekent dat Odukoya voor het eerst kennis zal maken met spelers als Derrick Henry. Voor hem zal dat echter weinig veranderen volgens zijn moeder. "Thomas is een hele nuchtere Hollander, dus hij is daar absoluut niet gevoelig voor. Het gaat hem meer om hoe mensen in elkaar zitten dan wat er op hun bankrekening staat. Toen ik hem laatst vroeg waar hij het meeste naar uitkeek was het antwoord ook footballen, niet het geld of de aandacht."

Ook richting de fans zal de grote tight end altijd zichzelf blijven. "Ik was in Michigan op bezoek en tijdens een wedstrijd raakte ik aan de praat met de moeder van jongen met een beperking, die groot fan is van Thomas. Volgens haar had Thomas al een jaar lang tijd voor haar zoon vrijgemaakt en hem daarmee dolgelukkig gemaakt", aldus Blankestijn.

Op 14 juni staat er weer een klein trainingskamp gepland voordat de spelers hun laatste rust- en herstelperiode ingaan. Eind juli mogen ze zich dan weer melden voor de voorbereiding op het nieuwe seizoen en kunnen we beter vaststellen hoe Odukoya ervoor staat bij zijn nieuwe team. Hij zal in augustus ongetwijfeld meedoen aan een oefenwedstrijd en daarna zal hij te horen krijgen of hij bij de reserves of het vaste team zit. Het belangrijkste is in elk geval een oud cliché, als we het advies van Buys mogen aannemen: "Hij moet gewoon gaan genieten. Hij moet terugvallen op zijn basis en gewoon lekker American football gaan spelen en tussendoor leren. Laten zien dat hij progressie maakt."

Verwachtingen

"Voor Thomas is dit nu zijn doel en daar gaat hij voor, dus we praten ook helemaal niet over de mogelijkheid dat het niet gaat lukken", zo geeft Blankestijn een inkijkje in de gedachtegoed van Odukoya. Ronald Buys vindt het lastig om in te schatten hoe de kansen zijn voor Odukoya en probeert er realistisch naar te kijken. "Op een skillpositie zoals tight end is het heel lastig om door te breken, dus of hij het gaat redden ga ik geen voorspelling over doen. Laten we het hopen." Toch is Buys ook optimistisch. "Hij is via de International Pathway Program binnengekomen natuurlijk. In verschillende landen zijn allemaal try-outs geweest en hij zat hier al op college. Daarmee heeft hij al die afvalrondes overleefd en is één van de vier spelers die geselecteerd is. Dat gegeven maakt hem wel gewoon kansrijk."

Ook als het aan de moeder van Odukoya ligt, dan komt het allemaal helemaal goed: "Ik ben vol vertrouwen. Heel raar, want vorig jaar dacht ik nog wel eens 'gaat hij het wel redden?', maar sinds een paar maanden heb ik zoiets van 'die komt er wel'". Moedersinstinct klopt altijd, zullen we ons dan maar aan vasthouden. En als Odukoya dan succesvol is en moeders op bezoek komt? "Dan ga ik Hollandse erwtensoep voor hem maken en appeltaart bakken. Verder heeft hij me nergens voor nodig."