<
>

Mart's Madness: Een 'andere' football league

Daryl Johnston, vice-president van de nieuwe United States Football League. ESPN

Neen het is geen sprookje, noch een uit-de-duim gezogen en mooi gemaakt verhaal, maar in april jongstleden is in de Verenigde Staten een 'nieuwe' football league van start gegaan met acht ploegen en ergens in mei loopt die competitie af en zal de winnaar bekend zijn van de USFL. Juist: United States Football League.

Ha, roept U als kenner, is dat niet die tweede Amerikaanse organisatie die al eerder probeerde vaste grond onder de Amerikaanse voeten te krijgen. Ja, wel zeker. In de achter ons liggende jaren werden er liefst drie pogingen in het werk gesteld een heuse, solvabele en krachtige football-competitie NAAST de NFL neer te leggen. Direct na de Tweede Wereldoorlog was er de eerste poging (de mensen moesten toen immers vermaakt worden, liefst ook met goed uitgevoerde sport), maar die poging mislukte al in de kiem. Vervolgens kwamen er twee pogingen in de jaren tachtig. U raadt het al: no way.

De basisideeën kwamen overigens van een bijzondere kant. Het was de antiek-verkoper David Dixon die goed ingevoerd bleek te zijn in de mislukkingen van de probeersels van de American Football League en de World Football League. Beide bestaan overigens alleen nog in verhalen uit die jaren: verhalen van geldtekort, van opgeheven teams, van kommer en kwel en vooral van mislukkingen. De AFL bestond overigens tien jaar en werd, bijna geruisloos, overgenomen door de NFL en sloot vervolgens de kantoren.

De WFL bestond anderhalf seizoen in de midden zeventiger jaren en wilde de sport over de hele aardbol gaan spelen. Zover kwam het lang niet en de mensen en geldgevers achter dit snode plan bleven met 13 failliete clubs over in 1975. Overigens was de drijvende kracht achter deze organisatie een rijke jongen uit Canada die op hoog niveau tennis en squash had gespeeld en de vader werd van Canada’s toptennisspeelster Carling Bassett; een speelster overigens die meer een babe dan een topper op de baan was. John F. Bassett, de Canadees dus, lag in een krachtig gevecht met ene Donald Trump die een andere league probeerde op te zetten en in de midden jaren tachtig als eigenaar van de New Jersey Generals te boek stond.

De WFL ging snel koppie onder (Bassett overleed al in 1986) en de USFL waar Trump heel even een heel grote mond had, maar ook weer snel het zinkende schip verliet, speelde dus tot en met 1985, alvorens de boeken te sluiten.

Jarenlang liet de in New Orleans wonende en werkende antiekboer David Dixon niets van zich horen, maar toen hij zijn plannen had uitgedacht en de juiste fondsen had weten aan te boren ging het snel: hij zorgde voor de komst van een NFL-organisatie die de New Orleans Saints ging heten, hij was de bedenker van het bouwen van The Superdome in zijn stad, hij was de bedenker van het professionele tenniscircuit dat World Championship Tennis heette (met o.a. Tony Roche, Nikki Pilic, Cliff Drysdale en anderen) en hij legde de basis voor de USFL.

In de jaren 1983 tot en met 1985 was die organisatie in staat een echte competitie te spelen met twaalf ploegen, maar doordat slechts weinig mensen de stadions bevolkten en grote televisiecontracten uitbleven, moesten ook hier de boeken toch al snel gesloten worden. Dixon gaf niet op en kwam nog met drie andere voorstellen om in andere delen van het jaar en met weer andere ploegen in andere steden te gaan spelen, maar rond de eeuwwisseling gaf de harde werker Dixon het op: in de USA was slechts plaats voor een, grote football- league en die heette de NFL.

Alle andere probeersels, alle mooie plannen en ideeën konden in de vuilnisbak gegooid worden. Dixon schreef in 2008 een boek The Saints, The Superdome and the scandal: an insiders perspective waarin je kon lezen dat het in elkaar timmeren van een nieuwe league niet voor heel velen was weggelegd; bijna constant was er, bij welke organisatie ook, een tekort aan geld en moest er voor een goed belegd toastje gespeeld worden in bijna lege stadions. Twee jaar later gleed hij in eigen huis van de trap en overleed. Hij was meer dan twintig jaar bezig geweest met het oprichten van een tweede league en werd over het algemeen weggelachen met zijn toch redelijke ideeën.

En nu is er dus die tweede league. Met acht ploegen, met slechts één stad waar gespeeld wordt: Birmingham in de staat Alabama. Wat? Een competitie die in één stad wordt gespeeld…kom op zeg, het moet wel serieus blijven.

Dat vond de bedenker van de USFL (vierde versie) ook. Hij, Brian Woods, besprak de mogelijkheden een tamelijk snelle competitie te verspelen in Birmingham, waar alle acht teams met maximaal 45 spelers ook dienden te wonen in hotels die vastgelegd waren en waar de spelers 75 dollar per nacht in de betrokken hotels moesten betalen.

Twee spelers op een kamer werd de regel. Uit heel Amerika kwamen spelers aan reizen naar de vrije trainingen die het seizoen voorafgingen. Gelukszoekers, collegespelers die over het hoofd waren gezien door NFL-ploegen en jongens die het in die top-league net niet gemaakt hadden stonden in de rij om door een van de acht teams opgepikt te worden. En de hotels in Birmingham verdienden samen 15 miljoen minimaal extra.

Die teams zijn: Birmingham Stallions, Houston Gamblers, New Orleans Breakers, Tampa Bay Bandits, Michigan Panthers, New Jersey generals, Philadelphia Stars en Pittsburgh Maulers. Al deze ploegen spelen in tien weekenden achtereen hun competitie, waarna de twee topteams van North en South in Canton, Ohio verder spelen voor de USFL-titel.

Pardon…je speelt dus alles in twee stadions van Birmingham, Alabama en dan verhuis je voor de titelwedstrijden naar Canton…Verklaar! Ja, om de eenvoudige reden dat op die dagen in Birmingham de zogenoemde World Games plaatsvinden en er geen enkele centimeter plaats is voor football. Simpel as that.

Dus?

Dus wordt er nu al een paar weken football op behoorlijk niveau gespeeld in die stadions in Birmingham. Omdat FOX zo’n beetje de oprichtingskosten op zich genomen heeft (150-200 miljoen dollar), wordt het merendeel van de wedstrijden ook door FOX op de buis gebracht, maar ook zijn er wedstrijden te zien op NBC, USA TV en zelfs op streaming dienst Peacock.

Aan tv-tijd zal het dus niet liggen en weet ook, als U dit leest, dat ESPN Nederland in het weekend wedstrijden uitzendt van deze USFL. Met Amerikaans commentaar, dat wel.

Is het leuk om naar American football te kijken dat gespeeld wordt door mensen die je in het geheel niet kent of herkent? Neen, dat is niet leuk, maar zo is de NBA ook ooit in Nederland begonnen. Wij hier in Nederland zitten te ver weg van Birmingham om ‘involved’ te raken met een voor ons toch nog altijd tamelijk onbekende sport. Als je dan ook nog eens geconfronteerd wordt met allemaal onbekende mannen die hun stinkende best behoorlijk football te spelen (en dat ook nog in onze nachtelijke uren) dan moet je wel een he-le ech-te footballfan zijn als je al die zaken in je verenigd voelt en wakker blijft.

Hoe het met de speregels in deze nieuwe league gaat? Allemaal kleine aanpassingen, maar geen grote andere zaken. Ja, er bestaan nu drie manieren om na een touchdown extra punten te verkrijgen; 1, 2 en 3 punten wel te verstaan. Kort gezegd: de regels voor 'overtime' zijn geleend bij college football en de (lach niet) NHL. Om dat allemaal uit te leggen, gaat te ver. Ook de “kickoff” en 'onside kick rules' zijn aangepast, net als (in kleine mate) de “pass interference rules”. Hoewel fervent tegenstander van het gebruik van Amerikaanse sporttermen in de Nederlandse taal, zet ik ze hier tussen aanhalingstekens.

Ik zou zeggen, ga in een komend weekend kijken en probeer de verschillen met de NFL te zien. Overal is geprobeerd snelheid in de wedstrijden te houden en de dode momenten weg te snijden, zodat er een bijna nieuwe, vlotte uitvoering van NFL-football naar boven kan komen.

En dan de hamvraag: slaat het aan? Het antwoord geef ik op afstand: niet qua bezoekersaantallen in een van de twee grote football-stadions die in Birmingham te vinden zijn. Volwassenen betalen 10 dollar om binnen te mogen komen, kids onder de vijftien mogen gratis kijken. Bij mijn tweede wedstrijd die ik zag, zaten er misschien 400 toeschouwers in een stadion waar er 47.500 in kunnen. Dan krijg je wel ruimtevrees...

Tot slot: wat verdienen deze spelers nu? Simpel: speel je in de winnende ploeg van het seizoen dan ontvang je 10.000 dollar. Win je een wedstrijd dan ontvang je 850 dollar. Behoor je bij de zogeheten taxi-squad dan maakt men 15.000 dollar over en speel je in de basis 45 dan is het 45.000 dollar voor drie maanden. Je betaalt voor je eigen hotelkamer en de andere privézaken zolang de competitie duurt en ook dien je voor je eigen eten en drinken te zorgen, hoewel 'meejatten' van de lunchtafels na de ochtendtrainingen gewoon is geworden.

De vaste rosters betreffen 38 man, zeven man zitten in de eerder genoemde taxi-squad. Coaches komen van NFL- en college-ploegen en hebben soms naam en soms zijn ze totaal onbekend. Ze hier te noemen, zaait slechts verwarring, denk ik.

Overigens wordt er door de betrokkenen nog naar zo’n 250 miljoen dollar bij rijke investeerders gezocht, als U zin hebt… En grappig om mee te krijgen; de New Jersey Generals werken met twee quarterbacks die ongeveer evenveel speeltijd krijgen. Beiden voldoen goed. Hun namen? Luis Perez en D’Andre Johnson. Eerlijk zeggen: ooit van gehoord?

Programma United States Football League op ESPN

VRIJDAG
02:00 uur | Tampa Bay Bandits - Michigan Panthers ESPN 3

ZATERDAG
21:00 uur | New Jersey Generals - New Orleans Breakers ESPN Watch