<
>

NFL voor Thomas Odukoya: Tennessee Titans pikt Nederlander op

Thomas Odukoya gaat de NFL in: de Nederlander heeft een contract getekend bij Tennessee Titans, de nummer één van het reguliere seizoen in de AFC South.

Zo komt er een einde aan een spannende periode voor Odukoya, die in eerste instantie niet werd gekozen in de NFL Draft, maar wel een aantal 'free agency'-aanbiedingen en uiteindelijk via het International Pathway Programme (IPP) toch bij een club op het hoogste niveau terechtkomt. ''Ik heb gekozen om voor de IPP te gaan en ik wist dat ik naar de Tytans zou gaan. Maar dat mocht ik niet bekendmaken totdat zij het zelf bekendmaakten. Dus het is nu officieel en mag ik het van de daken schreeuwen.'' Via deze weg heeft de Nederlander garantie op een periode van minstens drie jaar bij zijn nieuwe club.

''Twee jaar geleden begonnen NFL-scouts naar Eastern Michigan te komen en met me te praten. Toen wist ik dat het realiteit werd. Mijn nieuwe agent zei dat ik een goede kans had om het te gaan halen. (...) Alles heeft tot naar dit moment geleid. Ik ben blij dat ik er nu eindelijk ben. De afgelopen jaren waren super spannend, maar het is nu werkelijkheid.''

Op 5 mei viert Odukoya pas zijn 25ste verjaardag en tegen die tijd is hij dus officieel American Footballer op het hoogst mogelijke niveau. Dus zijn het mooie dagen voor Thomas Odukoya, uit Almere. Maar wie is die jongen die zijn naam gaat vereeuwigen in zowel de Amerikaanse als de Nederlandse geschiedenis?

Doodnormale jongen

Geboren in Almere en gestart als voetballer, eigenlijk is Thomas Odukoya een doodnormale, Nederlandse jongen. Hij stopte met voetballen omdat hij het niet leuk genoeg vond en ging in Nederland naar school. Over zijn vader is niet veel bekend, maar moeder Lisette Blankestijn is schrijfster van kinderverhalen en liederen.

Odukoya heeft een hechte band met zijn moeder en zijn kleinere broertje en zusjes en is daarmee dus totaal geen opvallende verschijning, los van zijn 1,98 meter dan.

Laatbloeier

Het meest opvallende aan Thomas Odukoya is eigenlijk dat hij tot zijn zestiende helemaal geen American Football speelt. Pas diep in zijn tienerjaren halen zijn vrienden hem over om eens mee te doen met een training bij Flevo Phantoms. Het fysieke karakter van het spel trekt Odukoya en al snel wordt hij verliefd op de sport. Hij begint wedstrijden te kijken en stelt zich voor dat hij daar op het veld staat. Om zijn dromen werkelijkheid te maken gaat de jonge Nederlander op onderzoek uit en ontdekt al snel hoe hij American Football kan spelen op een school in Amerika.

Eastern Michigan

Via twee kleinere scholen komt Odukoya uiteindelijk bij EMU Eagles terecht, het team van de universiteit van Eastern Michigan. Hij ontwikkelt zich hier gestaag, maar krijgt – net als zoveel studenten – te maken met de stilgelegde competities door Covid-19. Gelukkig voor Odukoya kan hij gebruik maken van de faciliteiten van voetbalclub Almere City om fit te blijven.

Amerika voert de regel in dat alle studenten een extra jaar krijgen voor hun studie. Hierdoor kan Odukoya, die nog niet tevreden is over zijn ontwikkeling, nog een jaar door op de universiteit en dat pakt goed uit. Hij laat zich in zijn laatste jaar echt zien en valt ook op bij de scouts. In totaal speelde hij in 40 wedstrijden voor zijn collegeteam. Hij ving in die wedstrijden 21 ballen voor 194 yards en vier touchdowns.

Odukoya wordt uitgenodigd voor verscheidene kampen en trainingsdagen en spreekt onder andere de scouts van het nabijgelegen Detroit Lions veel. Inmiddels is Odukoya echt klaar voor de NFL Draft.

Priority free agent

Tijdens de draft wordt Odukoya niet gekozen, dus wordt hij een priority free agent. Dit houdt in dat je als speler buiten Noord-Amerika voorrang krijgt – om de NFL groter te maken in andere landen – en naar voren wordt geschoven bij een team dat op jouw positie na de draft nog een speler zoekt.

Zodra er dus een team een tight-end nodig had, kwam Odukoya aan bod. Dat team is uiteindelijk Tennessee Titans gebleken, een grote club in de NFL. Volgend weekend wordt Odukoya al verwacht in Nashville, dan moet hij opdraven voor het rookie minicamp van zijn nieuwe werkgever.

Afgelopen seizoen eindigde de Titans bovenaan in de reguliere competitie van de AFC in het zuiden. In het vervolg lag de club uit de staat Tennessee er echter in de eerste ronde direct uit.