<
>

Man in the Arena: Het team dat streefde naar één doel: een 'Dynasty' zijn

Tom Brady besloot dit seizoen te stoppen. De beste quarterback ooit, die zeven Super Bowls won en drie keer MVP werd, wordt in een negendelige docuserie gevolgd. In aflevering drie ‘The Edge’ kijkt Brady, samen met teamgenoten Tedy Bruschi en Mike Vrabel, terug op de missie om een ‘Dynasty’ te worden en de derde Super Bowl in vier seizoenen te winnen.

In 2001 en 2003 winnen de New England Patriots de Super Bowl-finale. Tom Brady had wat tijd nodig om de superster te worden, die hij later in het seizoen werd, zo zegt Bruschi. Brady als individu, maar ook het team in zijn algemeen, moesten groeien en ontwikkelen om een gedenkwaardige prestatie behalen.

Onder leiding van coach Bill Belichick zijn de Patriots nagenoeg onverslaanbaar. Een winstreeks, die al startte in het vorige seizoen en in de play-offs, wordt in 2004 voortgezet. Nieuweling Corey Dillon, huidige selectiespelers Tedy Bruschi, Lawyer Milloy, Willie McNigest en uiteraard Tom Brady, maar ook jongelingen Phifer en Vrabel zijn ontzettend belangrijk in het succes van het team uit Foxborough. Een mix van ervaren spelers en jonge gasten maakt het team enorm sterk. Maar liefst 21 wedstrijden op rij worden gewonnen, waarmee het NFL-record wordt verbroken.

De kracht van het team is ‘het team’. De spelers kennen elkaar van haver tot gort en pushen elkaar om elke dag méér te geven. Ze spreken elkaar overal op aan om beter te worden, met maar één doel: geschiedenis schrijven. Een dynasty zijn, zoals ze dat noemen. Die derde Super Bowl in vier jaar winnen, daar is het de Patriots om te doen. Er heerst een sfeer in het team: “Het gaat er niet om wat je extra kan doen, maar om wie het meeste doet.” Zo drijven ze het teamniveau gezamenlijk omhoog en zijn ze overtuigd dat niemand hen kan verslaan.

Op Halloweensavond komt een einde aan de winstreeks van 21 wedstrijden. In Pittsburgh lukt het de Steelers om de Patriots te verslaan. Dat betekent het eerste verlies in 399 dagen tijd. Coach Belichick raakt niet in paniek en eist van zijn spelers om beter te worden, zoals hij dat elke dag en elke training deed. Brady is zelfs blij dat hij en zijn team even met beide benen op de grond werden gezet. Nadien pakken ze de draad weer op en moeten ze uitgerekend tegen de Steelers- onder barre, koude omstandigheden- de AFC-titel weten te bemachtigen. Dat lukt. Brady noemt het ‘de perfecte wedstrijd’. Daarmee plaatsen ze zich wederom voor de Super Bowl en kan het de tweede Super Bowl op rij winnen.

Op zondag 6 februari 2005 spelen de New England Patriots in Jacksonville (Florida) tegen de Philadelphia Eagles. In het team heerst het gevoel dat dit een laatste kunststukje wordt en dat het na deze wedstrijd uit elkaar valt. De Eagles hebben een aantal uitstekende spelers met bijvoorbeeld quarterback McNabb, running back Westbrook en Terrel Owens, die kort voor de finale nog een gebroken enkel opliep en verrassend meedoet.

Ondanks dat de Eagles kunnen bouwen op een aantal goede individuen, hebben de Patriots een sterker collectief. Dat geeft uiteindelijk de doorslag. Brady en co winnen met 24-21 en leggen dus voor de derde keer in vier jaar beslag op de Super Bowl-titel. Het gezamenlijke doel is uitgekomen. Terugkijkend op het succes van de Patriots zegt Bruschi trots te zijn op wat ze allemaal bereikt hebben. In zijn optiek was er niks wat ze beter hadden kunnen doen, omdat ze elkaar zo stimuleerden er alles uit te halen.

Aflevering drie van ‘Man in the Arena’ is dinsdag om 20:00 uur te zien op ESPN3, om 21:00 uur op ESPN2, om 23:30 uur op ESPN en daarna on-demand op ESPN Watch.