<
>

Mart's Madness: Leeftijdsgrens

De almachtige LeBron James Pro Shots

Werden er de laatste weken rollators afgeleverd in Staples Center? Of wellicht mannelijke incontinentie slips? Dat soort grappen (uhhh) werden in de USA gemaakt toen steeds duidelijker werd dat LeBron James de complete leiding van de Los Angeles Lakers had weten om te praten en rond zich een “veteranenploeg” had opgebouwd in de relatief stille zomermaanden.

Lakers-eigenaresse Jeanie Buss (ooit de vaste partner van coach Phil Jackson) moet toch gek opgekeken hebben toen ze een heel bataljon aan “ervaring” de tent zag binnenlopen. Nou is ze zelf zestig lentes jong, dus weet ze wat leeftijd met een mens doet, maar dat haar speeltjes het mikpunt van leeftijdsgrappen zouden gaan worden had ze niet kunnen bedenken. En zo gebeurde het dat de almachtige LeBron James een plan uitdacht om, in het komende seizoen, weer eens flink te gaan scoren en vooral winnen. Het slappe aftreksel van afgelopen seizoen dat in Lakers-shirtjes rondrende, was een tragische mislukking geworden. James, die het razend druk had met zijn film-business, moest toezien hoe “zijn” ploeg er vies uitgespeeld werd in de eerste ronde van de playoffs, een vernedering die hem beknelde. Het feit dat de twee azen binnen die ploeg…hijzelf natuurlijk in de eerste plaats en daarnaast ook center/forward Anthony Davis, nogal wat wedstrijden moesten missen vanwege (lastige) blessures, telde zwaar mee in dat tamelijke prutseizoen.

Het moest dus anders gaan, besloot James en hij bedacht een strijdplan. Moest hij verdergaan met de selectie van 20/21 of moest er een harde staalborstel over juist die selectie heen getrokken worden? De werkelijk opzienbarend rigoureuze manier waarop James zijn eigenares en zijn General Manager, Rob Pelinka, opzadelde met zijn steeds verdergaande ideeën over hoe je een succesploeg in elkaar timmert, deed insiders in de NBA griezelen. Kon je met een halve geriatrische inrichting tegen jongere, versere teams gaan opboksen? Kon je een heel seizoen voluit gaan met spelers die vooral in de dertig waren en die eigenlijk allen al weleens aan het begrip “pensioen” gedacht hadden. En was het spreekwoord niet: ”Als je er ooit al goed over nagedacht hebt, is de eerste stap in de richting van de uitgang al gezet?”

James wist het beter. Met zijn tamelijk invloedrijke vriendjes uit de NBA, gesteund door Miss Buss en Pelinka kon hij naar hartenlust ‘ervaring voor weinig’ gaan inkopen, terwijl hij zonder blikken of blozen jongere, goede, maar door hem niet geheel geapprecieerde spelers liet vertrekken naar groenere weiden elders. Hoe anders te verklaren dat (let op) Dennis Schröder naar Boston vertrok, Kyle Kuzma, Montrezl Harrell en Kantavious Caldwell-Pope naar Washinton overstapten, Andre Drummond ging trainen bij de 76-ers, Alex Caruso naar de Chicago Bulls vertrok, Markieff Morris aanmonsterde bij de Miami Heat, Ben McLemore en Quinn Cook naar Portland vlogen (Quinn is daar inmiddels weer weg), Damian Jones naar Sacramento verhuisde, Devontae Cocak naar de Nets trok (en inmiddels weer vertrokken is), Marc Gasol teruggestuurd werd naar Memphis waar hij vijf dagen later op non-actief werd gezet, waarna hij naar Barcelona terugvloog, Jared Dudley werd gevraagd assistent-coach bij de Mavericks te worden, Kostas Antetokounmpo monsterde aan bij ASVEL in Frankrijk en Wes Matthews en Alfonzo McKinnie hebben nog geen ploeg kunnen vinden.

Dat zijn dus zestien spelers die voor LeBron James niet goed genoeg meer waren om in het geel en paars te blijven spelen. Hij hield er drie van afgelopen seizoen over: uiteraard Davis, de jonge Talen Horton-Tucker en hij zelve. Want oud of niet, LeBron James wil nog altijd winnen, wil nog altijd de beste zijn en heeft zo zijn eigen opvattingen over met mensen, spelers, collega’s, geld en vrienden omgaan. Als het je met hem eens bent, mag je in zijn inner circle verblijven, anders is het opmieteren geblazen.

Hoe de Lakers van nu eruit zien? Vreemd, als je tenminste de “trades” niet gevolgd hebt. Een beetje onwerkelijk zelfs. Veel oude glorie en ja, natuurlijk wel spelers die konden ballen, maar of ze straks ook nog kunnen ballen is de vraag. Blessures? Pijntjes?

Hoe “Huize Avondrood” er dan nu uitziet? Dwight Howard (1985), Kent Bazemore (1989), Russell Westbrook 1988), Rajon Rondo (1986), LeBron James (1984), De Andre Jordan (1988), Trevor Ariza (1985), Wayne Ellington (1987), Carmelo Anthony (1984), Sekou Doumbouya (2000), Cameron Oliver (1996), Austin Reaves (1998), Kendrick Nunn (1995), Trevelin Queen (1997), Malik Monk (1998), Chaundee Brown jr. (1998) en Two Way-speler Joel Ayayi ( 2000). Tussen haakjes het geboortejaar van de spelers.

Acht van deze spelersselectie hebben meer dan 12 jaar historie in de NBA, drie man heten “rookie” te zijn en (opvallend) er zijn slechts twee “buitenlanders” in deze selectie (Ayayi uit Frankrijk en Doumbouya, ook Two Way, afkomstig uit Guinea in Afrika.

Frank Vogel is hoofdcoach gebleven en moet goed luisteren naar wat LeBron James hem influistert en de een jaar geleden bij de Knicks weggestuurde David Fizdale schuift hier waarschijnlijk naar de tweede plaats. Verder ook nog: Miles Simon, Lionel Hollins, Phil Handy, Mike Penberthy en Quinton Crawford. Juist geteld: zes assistant-coaches, waarvan er hoogstwaarschijnlijk vier op de bank zullen zitten.

Starters? Met een beetje verbeeldingskracht bij de hand zal de begin-vijf er als volgt uitzien: Westbrook, Ellington, James, Davis en Jordan. In de rotatie: Nunn, Monk, Bazemore, Ariza (thans geblesseerd), Howard, Horton-Tucker (als hij aan zijn hand geopereerd is) en de eerbiedwaardige heren Rondo en Anthony.

Merkwaardig zijn juist deze laatste “nieuwe” Lakers wel. Anthony leek drie jaar geleden al “klaar” te zijn, maakte een lichte opleving bij Portland mee waar hij verleden seizoen nog tot ruim 24 minuten per wedstrijd kwam en zal, althans volgens insiders, dit seizoen op niet meer dan tien minuten mogen rekenen. Rondo is een heel speciaal verhaal. Er is geen ploeg in de NBA waar andere spelers juichend klaarstaan om Rondo binnen te halen. Op zijn minst gezegd: hij is niet erg geliefd binnen de league. Hij is een solist, eigenwijs en inpopulair bij de jonge garde. Twee jaar geleden zat hij ook bij de Lakers, stapte over naar de Clippers en was alweer Los Angeles uit toen James met zijn selectie begon. Waarschijnlijk heeft James gedacht “we moeten ook een ‘hufter’ in het veld hebben, iemand die de bal niet weggooit, maar waartegen het heel vervelend spelen is. Dat is dus Rondo, zonder meer.

En tot slot: hoe zit het met de dollars? De salarissen dus. Simpel: drie grote eters zitten ruim aan tafel: Westbrook (44 miljoen), James (41 miljoen) en Davis (35 miljoen). Dat schiet aardig op richting plafond, Voor alle “oude” nieuwkomers heeft men een jaarsalaris van 2.641.691 dollar bedacht. Dat geldt dus voor Anthony, Ariza, Ellington, Howard, Jordan, Rondo en Bazemore. Nunn (verse benen) mag op 5 miljoen rekenen, Horton-Tucker hoeft geen honger te lijden met 9.5 en Monk met 1.7miljoen moet op de kleintjes gaan letten, terwijl de Two Way-spelers net geen half miljoen ophalen. Als ze daar maar van kunnen leven. Op naar de Action lijkt me.

De totale salarispost van de Lakers komt op 161.219.247 dollar uit en die cheques worden dus door mevrouw Buss ondertekend. Of LeBron James daar ook toezicht op houdt? Wie zal het zeggen.

Vooralsnog heeft hij een oude vriendengroep neergezet en doen die kameraden het met een schijntje voor dit seizoen. Wat zal het verkoopargument van James geweest zijn? “Kom bij mij spelen…we kunnen winnen, we kunnen kampioen worden en we hebben allemaal toch al bergen met geld waar we van gekkigheid niet mee weten om te gaan.” Overigens is uitgerekend dat James zelf dit jaar goed is voor ruim 111 miljoen dollar (Lakersgeld en reclame-inkomsten). Juist, dat betekent dat hij ruim een koel miljoentje per wedstrijd verdient…

Ik bedenk me nog een belangrijk facet: de gemiddelde leeftijd van dit gezelschap tikt dus tegen de 31 jaar aan. Dat wil zeggen: als de NBA met spelen begint, in oktober 2021. Dat houdt ook in dat, als we in mei en juni volgend jaar de gemiddelde leeftijd zien, er dus bijna een jaar aan vastgeplakt moet worden. Oei, dan tikken ze gemiddeld al tegen de 32 aan. Gemiddeld dus, inclusief de redelijke jonkies. Overigens: Miami, Milwaukee en Utah volgen na de Lakers. De gemiddeld jongste ploeg op het moment van schrijven is de Oklahoma Thunder met 23.5 jaar gemiddeld. Dat lijkt op een veredelde Kindergarten.

Mart Smeets schrijft wekelijks een column op ESPN. Lees ook de eerste van dit seizoen over Red Sox-superster Xander Boagaerts.

De Los Angeles Lakers openen het nieuwe seizoen tegen de Golden State Warriors. Die wedstrijd is in de nacht van dinsdag op woensdag vanaf 04:00 te zien op ESPN.