<
>

Rusland laat Brittney Griner vrij

Pro Shots

Rusland heeft WNBA-ster Brittney Griner vrijgelaten in een gevangenenruil op hoog niveau, waarbij Amerikaanse functionarissen aan T.J. Quinn van ESPN hebben bevestigd dat de Verenigde Staten de beruchte Russische wapenhandelaar Viktor Bout vrijlaten.

De deal, de tweede dergelijke uitwisseling in acht maanden met Rusland, zorgde voor de vrijlating van de meest prominente Amerikaan die in het buitenland vastzit. Griner is een tweevoudig Olympisch gouden medaille winnares wiens maandenlange gevangenschap op beschuldiging van drugs ongekende aandacht bracht aan de populatie van onterechte gevangenen.

Biden

Biden's toestemming om een Russische crimineel vrij te laten die ooit de bijnaam "Merchant of Death" kreeg, onderstreepte de toenemende druk die zijn regering ondervond om Griner thuis te krijgen, vooral na de recente oplossing van haar strafzaak en haar daaropvolgende overplaatsing naar een strafkolonie.

Biden tweette donderdag over de vrijlating van Griner en schreef dat ze op weg is naar de Verenigde Staten. Russische en Amerikaanse functionarissen hadden de afgelopen weken voorzichtig optimisme getoond na maanden van gespannen onderhandelingen, waarbij Biden in november zei dat hij hoopte dat Rusland een overeenkomst zou aangaan nu de tussentijdse verkiezingen achter de rug waren. Een Russische topambtenaar zei vorige week dat een overeenkomst mogelijk was voor het einde van het jaar.

Toch was het feit dat de deal een één-voor-één-ruil was een verrassing gezien het feit dat Amerikaanse functionarissen maandenlang hun vastberadenheid hadden uitgesproken om zowel Griner als Paul Whelan naar huis te brengen, een bedrijfsbeveiligingsmedewerker uit Michigan die sinds december 2018 in Rusland vastzit op beschuldigingen van spionage waarvan zijn familie en de Amerikaanse regering hebben gezegd dat ze ongegrond zijn.

Door Bout vrij te laten, hebben de VS een voormalige luitenant-kolonel van het Sovjetleger vrijgelaten die door Justitie ooit werd omschreven als een van 's werelds meest productieve wapenhandelaren. Bout, wiens daden een Hollywoodfilm inspireerden, zat een straf van 25 jaar uit op beschuldigingen dat hij had samengespannen om voor tientallen miljoenen dollars aan wapens te verkopen die volgens Amerikaanse functionarissen tegen Amerikanen zouden worden gebruikt.

De regering Biden was uiteindelijk bereid Bout te ruilen als dat Griner's vrijheid betekende. Griner's arrestatie in februari maakte haar de meest in het oog springende Amerikaanse gevangene in het buitenland. Haar status als openlijk homoseksuele zwarte vrouw, opgesloten in een land waar de autoriteiten de LGBTQ-gemeenschap vijandig gezind zijn, zorgde voor een raciale, gender- en sociale dynamiek in haar rechtszaak en maakte elke ontwikkeling tot een zaak van internationaal belang.

Haar zaak bracht niet alleen ongekende publiciteit aan de tientallen Amerikanen die ten onrechte door buitenlandse regeringen worden vastgehouden, maar vormde ook een belangrijk keerpunt in de diplomatie tussen de VS en Rusland in een tijd van verslechterende betrekkingen als gevolg van de oorlog van de Russen tegen Oekraïne.

Telefoongesprek

De uitwisseling vond plaats ondanks de verslechterende betrekkingen tussen de landen. Maar de gevangenneming van de Amerikanen leverde een zeldzame diplomatieke opening op, met als resultaat het bekende contact tussen Washington en Moskou - een telefoongesprek tussen minister van Buitenlandse Zaken Antony Blinken en de Russische minister van Buitenlandse Zaken Sergey Lavrov - in meer dan vijf maanden.

Na de openbaring van anders zeer geheime onderhandelingen onthulde Blinken in juli publiekelijk dat de VS een "substantieel voorstel" had gedaan aan Rusland voor Griner en Whelan. Hoewel hij de voorwaarden niet specificeerde, zeiden mensen die ermee bekend waren dat ze Bout hadden aangeboden.

Een dergelijk openbaar aanbod kreeg een berisping van de Russen, die zeiden dat ze dergelijke zaken liever privé oplosten, en bracht het risico met zich mee dat de onderhandelingspositie van de Amerikaanse regering voor deze en toekomstige deals werd verzwakt doordat de regering te wanhopig leek. Maar de aankondiging was ook bedoeld om aan het publiek duidelijk te maken dat Biden deed wat hij kon en om druk op de Russen uit te oefenen.

Naast de inspanningen van Amerikaanse ambtenaren, volgde de vrijlating ook op maanden van onderhandelingen achter de schermen waarbij Bill Richardson, de voormalige Amerikaanse ambassadeur bij de Verenigde Naties en een frequente afgezant in gijzelingsgesprekken, en zijn topadjunct Mickey Bergman betrokken waren. De mannen hadden het afgelopen jaar meerdere reizen naar het buitenland gemaakt om ruilscenario's te bespreken met Russische contacten.

Arrestatie

Griner werd in februari gearresteerd op de Moskouse luchthaven Sheremetyevo toen douanebeambten zeiden dat ze vape-bussen met cannabisolie in haar bagage hadden gevonden. Ze pleitte schuldig in juli, maar moest nog een proces tegemoet zien omdat schuld bekennen in het Russische rechtssysteem niet automatisch het einde van een zaak betekent.

Ze erkende in de rechtszaal dat ze de flesjes in haar bezit had, maar zei dat ze geen criminele bedoelingen had en dat de aanwezigheid ervan in haar bagage te wijten was aan het overhaast inpakken.

Voordat ze op 4 augustus werd veroordeeld en een straf kreeg die volgens haar advocaten niet in verhouding stond tot het vergrijp, verontschuldigde een emotionele Griner zich "voor mijn fout die ik maakte en de schaamte die ik hen bezorgde". Ze voegde eraan toe: "Ik hoop dat uw uitspraak geen einde maakt aan mijn leven."

Haar aanhangers hielden zich wekenlang grotendeels stil na haar arrestatie, maar die houding veranderde in mei toen het ministerie van Buitenlandse Zaken haar als onwettig gedetineerd bestempelde. Een andere ruil, marineveteraan Trevor Reed voor Konstantin Yaroshenko, een Russische piloot die in de VS is veroordeeld in een complot over cocaïnehandel, wekte de hoop dat meer van dergelijke uitwisselingen mogelijk zijn.

Whelan zit sinds december 2018 vast in Rusland. De Amerikaanse regering classificeerde hem ook als onterecht vastgehouden. Hij werd in 2020 veroordeeld tot 16 jaar gevangenisstraf.

Whelan was niet opgenomen in de Reed-gevangenenruil, waardoor de druk op de regering Biden escaleerde om ervoor te zorgen dat elke deal die Griner naar huis bracht ook hem omvatte.