<
>

Embiid: Afrikaanse trots in de NBA

Van Yaoundé in Kameroen naar Philadelphia in Amerika. Via Florida en Kansas legde Joel Embiid die afstand af en werd hij een van de beste spelers in de huidige NBA . Dat laat hij ook deze weken weer eens zien met geweldige prestaties. Na zijn terugkeer van ziekte, dat hem vier wedstrijden langs de kant hield, scoorde Embiid namelijk direct 160 punten in slechts vier wedstrijden en tegen Utah Jazz zelfs 59 punten in een enkele wedstrijd. Hij werd nog nooit MVP van de NBA (hij was wel heel dichtbij in 2021), maar verdient nu wel de titel In Alle Staten speler van de week!

Embiid staat dit seizoen al op een gemiddelde van 32.3 punten en 10.1 rebounds. De Kameroense center van Philadelphia 76ers toont daarmee zijn klasse, zeker gezien zijn feitheidsproblemen. Aan het eind van afgelopen seizoen moest hij nog geblesseerd worden aan zijn hand, terwijl hij dit seizoen al wedstrijden moest missen door ziekte, een knieblessure en een schouderblessure.

Tijdens zijn afwezigheid werd er tegen relatief zwakke tegenstanders verloren, maar bij zijn terugkeer leidde Embiid zijn ploeg naar overwinningen tegen het ijzersterke Phoenix Suns en Atlanta Hawks. Tijdens de twee overwinningen scoorde de Kameroener 75 punten en pakte 20 rebounds. Op dat moment moest de beste prestatie van de week nog komen. Tegen het eveneens sterke Utah Jazz scoorde Embiid 59 punten en pakte hij elf rebounds om zijn ploeg naar een 105-98 overwinning te leiden. Slechts twee spelers in de geschiedenis van Philadelphia 76ers, Wilt Chamberlain en Allen Iverson, scoorden meer punten in een wedstrijd dan Embiid.

Dat Embiid het zo goed doet in de NBA wordt alleen maar knapper wanneer er naar zijn verleden gekeken wordt. Tot zijn vijftiende speelde de Kameroener namelijk helemaal geen basketbal. Hij zat tijdens zijn jeugd op voetbal en volleybal en had het doel om in Europa aan de slag te gaan als professioneel volleyballer. Op zijn vijftiende ging de 2,13 meter lange Embiid toch basketballen om het voorbeeld van zijn idool, Hakeem Olajuwon, te volgen. De voormalige center uit Nigeria wordt nog altijd gezien als de beste Afrikaanse NBA-speler aller tijden.

Daarna duurde het niet lang voordat Embiid opviel. Luc Mbah a Moute, een van de andere twee Kameroeners die actief waren in de NBA, ontdekte het talent op een basketbalkamp in Yaoundé en besloot hem te mentoren. Op zestienjarige leeftijd vertrok Embiid al naar de Verenigde Staten om zijn nieuwe droom na te jagen. Op een middelbare school in Florida ontwikkelde hij zich stormachtig en in zijn vierde jaar leidde het Kameroens talent zijn school naar een kampioenschap. Dat leverde hem een plekje op bij Kansas Jayhawks, de basketbalploeg van de universiteit van Kansas.

Blessures en succes

In Kansas speelde Embiid uiteindelijk maar 28 wedstrijden. Tijdens zijn enige jaar op de universiteit liet hij zich voldoende zien om zich direct bij de NBA draft te kunnen voegen. Ondanks het missen van March Madness door een blessure, werd Embiid toch opgepikt op de draft door Philadelphia 76ers. Maar zijn blessure zou hem nog lange tijd dwars zitten waardoor de Kameroener zijn eerste twee jaar in de NBA moest uitzitten. Pas in het seizoen 2016-2017, op 22-jarige leeftijd, kon Embiid eindelijk zijn debuut maken.

Ondanks nieuwe blessures wist hij toch in het team van beste rookies te komen en een contractverlenging bij de Sixers te forceren. Daarna begon het succes voor Embiid pas echt. Hij was niet langer alleen letterlijk, maar nu ook figuurlijk de grote man in Philadelphia. Toch bleef het team teleurstellen in de play-offs, waar het keer op keer vroeg uitgeschakeld werd. In het seizoen 2020-2021 leek daar verandering in te komen met een eerste plaats in de Eastern Conference wat Embiid maar net geen MVP-titel opleverde. Toch werd er in de play-offs opnieuw snel verloren.

In het afgelopen seizoen werd de grote center de eerste speler op zijn positie sinds Shaquille O'Neal die de topscorerstitel won. Het succesvolle seizoen leek in de play-offs eindelijk een goed vervolg te krijgen, maar door blessures moest Embiid een aantal wedstrijden missen en werd Philadelphia 76ers uitgeschakeld in de Eastern Conference halve finales. Dit seizoen gaat de ploeg dus opnieuw opzoek naar succes, maar met de veelvuldige afwezigheid van de twee grote sterren, Embiid en James Harden, lijkt dat weer een moeilijk verhaal te gaan worden.

In de nacht van vrijdag op zaterdag is de volgende wedstrijd van Philadelphia 76ers en Joel Embiid LIVE te zien op ESPN. De tegenstander is dan Milwaukee Bucks van superster Giannis Antetokounmpo.