<
>

Marts Madness: LeBrons zomerperikelen

James en Davis in het afgelopen teleurstellende seizoen geblesseerd aan de zijnlijn Getty Images via AFP

Bij de ineens ontstane tamelijke rust in de handel met NBA-spelers viel afgelopen vrijdag het bericht op dat LeBron James en een afvaardiging van de Los Angeles Lakers een, zoals iedereen zei, “productive discussion” had gehad. James werd bijgestaan door Rich (nomen est omen) Paul, CEO van de Klutch Sports Groep en de Lakers stuurden de nieuwe coach, Darvin Ham en General Manager Rob Pelinka naar het Lakers- trainingscomplex in El Segondo.

Het was, op donderdag 4 augustus, de eerste dag dat James (volgens NBA-regels) een contractverlenging van twee jaar mocht bespreken met de Lakers. Voor die twee extra jaren dus staat een bedrag van 97.1 miljoen dollar aan salaris. LeBron James staat aan het begin van het laatste jaar van zijn contract met de Lakers, een jaar dat hem 44.5 miljoen dollar zal opleveren. Overigens leverde het persbericht dat uitgestuurd werd voor velen in de grote NBA-wereld nog wel een soort van nieuwtje op: omdat James 38 jaar oud wordt als hij in de uitloop van zijn contract zit is het hem slechts toegestaan een verlenging van maximaal twee jaar te ondertekenen. Twee jaar is het maximum voor iedere speler van 38 jaar en ouder om te mogen tekenen. Eerlijk gezegd had ik nog nooit van die regel gehoord, maar heel veel en vaak zal die ook niet zijn voorgekomen in het jongste verleden.

Bronny James
Zoals intimi van de James-clan weleens gemeld hebben, wil LeBron heel erg graag met zijn (talentvolle) zoon Bronny samenspelen in een NBA-organisatie. LeBron zal dan in ieder geval door moeten spelen tot na het college, of High School-seizoen 2024, als Bronny van High School af is en gedraft kan worden door een NBA-organisatie. Ik las in een Amerikaanse krant wel een leuke vraag aan het adres van Bronny James: of hij op zijn High School weleens leerboeken open geslagen had en proefwerken gemaakt had. Zoiets als: als iemands kossie gekocht is voor de toekomst is het wel voor de kinderen van LeBron James. Why worry?

Wiens kossies nog niet gekocht zijn? Daar kwam ik later die dag op. Namelijk de vraag wie, naast James, naast Anthony Davis en (hoogstwaarschijnlijk) naast Russell Westbrook zal er aankomend seizoen in een shirtje van de Lakers lopen? Op het gebied van belangrijke trades bleef het in Tinseltown overigens verdacht stil.

Coach Ham zei tegen ESPN dat hij denkt dat zijn ploeg voor komend seizoen jonger, sneller en hongeriger zal zijn. Hij noemde daarbij de namen van de aangetrokken free agents Juan Toscano-Anderson, Thomas Bryant, Damian Jones, Troy Brown jr. en Lonnie Walker IV. Allen twintigers, maar geen spelers met werkelijke ervaring in hun rugzak. Toscano-Anderson is de oudste en tekende afgelopen seizoen voor 4.1 punten per wedstrijd en 2.4 rebounds per wedstrijd. Om het eenvoudig te stellen: hij versleet afgelopen seizoen zijn trainingsbroek op de bank bij de Warriors en mocht bij de gratie Gods wel eens even een paar minuten mee rennen.

Damian Jones speelde in het seizoen 2020/2021 acht wedstrijden voor de Lakers; niemand kan zich in LA nog herinneren hoe en wanneer hij in het veld stond. Walker komt van de San Antonio Spurs en tekende daar afgelopen seizoen voor 12 punten per wedstrijd. Daar zit dus muziek in, hoewel hij wel veel pogingen voor zijn gelukte driepunters nodig had. De Spurs waren niet van plan zijn contract te verlengen, dat ook nog. Zijn eenjarig contract levert hem in ieder geval 6.5 miljoen op. Troy Brown, een speler met heel lange armen tekende voor een jaar, zonder dat erbij gezegd werd voor hoeveel. Afgelopen seizoen kreeg hij zeer beperkte speeltijd bij de Bulls (4.3 punten per wedstrijd en 3.1 rebounds per wedstrijd). Coach Ham ziet in hem voornamelijk een goede verdediger.

Ham stelde ook dat de Lakers gaan kijken naar afstandschutters omdat bleek dat de ploeg van LeBron slechts nummer 22 op de lijst van driepunt-shooters stond. Als ploeg schoot men 34.7% en dat wil men nu gaan verbeteren/optrekken.

De doorloop bij de Lakers
Dat bracht me op het idee te kijken wie er afgelopen seizoen op de Lakers payroll stonden en wat er van hen geworden is na de laatste wedstrijd van het seizoen waarbij de Lakers voor de tweede maal in vier jaar LeBron James-aan boord de play-offs niet haalden. Of, positiever gesteld, in vier jaar de playoffs twee keer wel haalden. Het is maar hoe je het wil bekijken, maar dat is in vele zaken LeBron James aangaande het geval.

Dat lijstje van spelers bevat veel veteran-minimum spelers. In alfabetische volgorde:

• Carmelo Anthony. 38 jaar oud. 19 jaar NBA ervaring. De Knicks hebben een rijk oogje op hem.
• Trevor Ariza. 37 jaar oud. Speelde in 24 wedstrijden. Wie wil er een veteraan die veel geblesseerd is geweest?
• DJ Augustin. 34 jaar oud. Op weg naar Charlotte? Kwam bij Lakers toen de ploeg al uiteen gevallen was. Kon nergens helpen.
• Kent Bazemore. 33 jaar oud. Startte in 13 wedstrijden en verdween daarna snel naar de bank. Werd niet gepruimd door Lakers-publiek na 0-15 driepunters op zijn conto in elkaar opvolgende wedstrijden.
• Avery Bradley. 31 jaar oud. Startte 45 wedstrijden. Heftige Covid-aanval brak vervolgens zijn seizoen. Zal zeer waarschijnlijk verhuizen, maar wie wil hem? Boston?
• Darren Collison. 34 jaar oud. Speelde precies drie wedstrijden bij de Lakers. Bij een van die wedstrijden vielen de letters van zijn naam van het shirt. Een teken? Ook voor hem: wie wil mij nog?
• Wayne Ellington. 34 jaar oud. Aangetrokken als drie-punt specialist. Coach Vogel zag helemaal niets in hem. Op de bank, avond na avond. Naar de Knicks? Sacramento wellicht.
• Dwight Howard. 36 jaar oud. Achttien jaar in de NBA. Speelde twee goede wedstrijden in het hele seizoen en zorgde ook voor kopzorgen. Kon heel vervelend zijn in het veld (en op de bank). Blijft een goede rebounder. Headcase.
• Rajon Rondo. 36 jaar. Tekende voor de Lakers, maar voor de inkt droog was, zat hij al in Cleveland. Ook daar moesten ze hem niet. Speelde 18 wedstrijden voor de Lakers en toen ging LeBrons duim naar beneden: wegwezen. Plus een zaakje met huisvredebreuk maakt hem nergens geliefd.
• Isaiah Thomas. 33 jaar oud. Was goed voor 19 punten in zijn eerste wedstrijd. Kon al weer vertrekken na vier wedstrijden. In laatste partij: 1 op 11 schot. Waarom in hemelsnaam hadden ze hem gehaald?

Die laatste zin gold voor velen in het afgelopen seizoen en hoe herstel je nu zo’n ploeg? Welke bouwmeesters laat je nu hun gang gaan? Bouwmeesters als in meervoud. Zal coach Ham een door LeBron voorgestelde speler durven te weigeren? Nu Westbrook een nieuwe manager heeft, zal hij wellicht wat meer zijn best gaan doen voor het werkelijk ongekende bedrag dat hij (als hij blijft, want hij goochelt nog steeds met antwoorden op die vraag) zal ontvangen. Iets tegen de veertig miljoen voor één jaar. De vraag is of dat voldoende is.

LeBron zal uiteraard goed zijn en AD, na een traditioneel moeilijk begin, zal ook zijn hoge cijfers wel weer gaan halen (en geblesseerd raken), maar een volwassen NBA-team heeft tenminste acht solvabele spelers nodig die kunnen rouleren. Liefst drie of vier daarvan moeten starters zijn en de verre bank moet specialisten herbergen (rebounders, verdedigers, driepuntschutters).

Ga er maar aan staan als je eerstejaars coach bent bij een ploeg waar niets normaal en alles mogelijk is. Maar hoeveel willen de eigenaars nog investeren en is datgene dat de Lakers nu kunnen opstellen geen “dood paard?”

Van de groep hierboven genoemd zal niemand, met uitzondering van Carmelo Anthony, echt gewenst zijn bij wie dan ook. Alle anderen zijn dertigers, 'over the hill' en allen proberen ze nog een klein contractje ergens te kunnen opvissen. Bij de Lakers? Dat lijkt me toch een gotspe.

Dus zal het van de nieuwe gasten moeten komen en die lopen er misschien wel rond in het peloton van free-agents, maar dan is weer de vraag: passen die mannen in circus James? Iedereen in de NBA weet inmiddels dat hij niet alleen een geweldige speler is, maar dat alles dat er met de selectie gebeurt (trainen, reizen, spelen, nieuwe spelers, coaching) langs het loket van LeBron moet trekken om te kunnen bestaan binnen de Lakers-ploeg.

Om nou ruim twee jaar te gaan wachten op de beschikbaarheid van Bronny James om vader James tevreden te houden (plus een niet onaanzienlijk salaris van bijna 50 miljoen per seizoen) lijkt me iets te veel van het goede, maar in Los Angeles en zeker bij de Lakers is alles mogelijk, hoewel er toch stemmen opgaan die zeggen dat eigenaresse Jeanie Buss de hand vaster op de knip wil gaan hebben.

De simpele vraag is: hoe krijgt men in Los Angeles, bij de Lakers wel te verstaan, voor komend seizoen een behoorlijk spelende ploeg binnen de lijnen? Wie bepaalt dat en is deze laatste vraag eigenlijk niet overbodig?