<
>

Henk Norel werd gedraft, maar speelde nooit in de NBA: "Het blijft een open wond"

Het is weggelegd voor de meest talentvolle basketballers ter wereld: gekozen worden in de NBA-draft. Je naam wordt genoemd, waarna je het podium opkomt met een petje van het team dat jou heeft gekozen. Jaarlijks kiezen de NBA-franchises 60 nieuwe talenten om in te lijven. Slechts zes Nederlanders hoorden hun naam ooit uitgesproken worden door NBA-commisaris Adam Silver. De laatste was Henk Norel in 2009. Een talentvolle lange basketballer uit Mijdrecht, maar tot een carrière in de NBA kwam het uiteindelijk nooit.

In de nacht van donderdag op vrijdag wordt de jaarlijkse NBA-draft gehouden. In de Barkleys Centre, thuishaven van Brooklyn Nets, worden de grootste talenten door middel van draft picks geselecteerd.

Dertien jaar geleden was New York ook het decor van de NBA-draft. In de zomer van 2009 stapt de twee meter en 13 centimeter lange Henk Norel Madison Square Garden binnen met zijn familie. Hij weet dat er interesse is van meerdere teams. Memphis Grizzlies, Portland Trailblazers en Minnesota Timberwolves zien allemaal wel iets in de Mijdrechtse center. Norel en zijn spelersmakelaar schatten dat hij ergens tussen nummer 28 en 50 gekozen gaat worden.

Norel ziet Blake Griffin het podium opgeroepen worden, met een petje van zijn nieuwe team LA Clippers. Het ritueel met de petjes, interviews en handen schudden duurt een slordig kwartier per speler. Met nog 59 keuzes te gaan is het afwachten begonnen voor de Nederlandse delegatie.

Trainen met Ricky Rubio en stoeien met Boban Marjanovic
“Voor mijn zestiende heb ik nooit hoog gespeeld”, begint Norel. “Ik was wel bezeten van basketbal. Ik vond school niet leuk. Ieder moment dat ik kon pakte ik de bal op. Ik was altijd de eerste op het veldje en uiteindelijk de laatste die weer naar huis ging.”

Als Norel de overstap maakt naar Amsterdam kan hij meetrainen met de eredivisieploeg, maar zijn talent wordt niet echt herkend. Wel krijgt hij een uitnodiging voor de nationale jeugdselectie, waarna het balletje begint te rollen.

De ploeg van jeugdinternationals speelt een toernooi in het Franse La Portel en Norel wordt verkozen tot MVP (Most Valuable Player), waarna de scouts aan zijn voeten liggen. Amerikaanse colleges en Europese topclubs zien het wél zitten in de dan 17-jarige Norel. Na een week op proef te zijn geweest bij Joventut Badalona is de keuze gemaakt. Het wordt de Spaanse topclub uit de voorstad van Barcelona, die wordt geprezen vanwege de succesvolle jeugdopleiding.

Daar wordt Norel teamgenoot van Ricky Rubio en de NBA-scouts zitten wekelijks op de tribune bij de Spaanse club. Norel: “Ik ontwikkelde me snel bij de opleidingsploeg. Ik was gestopt met school en ging vol voor basketbal en ineens duikt je naam op, op de NBA-lijstjes. Al was ik daar toen helemaal niet mee bezig. Ik wilde gewoon in de hoofdmacht geraken.”

Zijn talent blijft ook op dit niveau niet onopgemerkt en de ondertussen vloeiend Spaans sprekende Norel krijgt een uitnodiging voor een prestigieus basketbalkamp in het Italiaanse Treviso. Hier komen de grootste Europese talenten van dat moment samen. Onder andere Nicolas Batum, Serge Ibaka en Boban Marjanovic zijn aanwezig op het kamp. En met die Servische reus Marjanovic krijgt Norel het op een gegeven moment aan de stok.

“Hij was toen hartstikke slecht, joh!”, roept Norel lachend. “Marjanovic was retetraag en ik kon telkens dunken op de fast break. Dat frustreerde hem en toen ging hij vasthouden en irritant doen.” Norel reageert fel op het getreiter, waarop Marjanovic zegt: “Ik maak je af na de training.” Norel: “Toen antwoordde ik dat hij het maar beter direct kon doen dan. Daarna werden we direct uit elkaar gehaald en was het ook zo weer opgelost”, herinnert de Nederlander zich. Na dat kamp is de naam Henk Norel definitief gevestigd op de lijstjes van de NBA-scouts.

Vijf uur wachten in spanning
De NBA Draft van 2009 is een talentvolle. Stephen Curry, Demar DeRozan, Jrue Holiday en James Harden worden die avond ingelijfd door de NBA. Norel ziet ze allemaal voorbij lopen, maar zit ondertussen al vijf uur op zijn plek.

Maar als de 46e keuze wordt gemaakt die avond gaat de telefoon. Het is Minnesota Timberwolves. Zij hebben dat jaar de 47e keuze en vertellen dat ze kiezen voor de dan 21-jarige Nederlander. De naam Henk Norel galmt door Madison Square Garden, waarna hij wordt omhelsd door zijn familie en met ferme passen richting het podium stapt.

“Ik weet nog precies wat Adam Silver tegen me zei. Hij zei dat het goed was dat ik er was en vroeg waar mijn familie zat”, herinnert Norel zich. “Op dat moment denk je, 'ik heb het gewoon gehaald.' Je moet interviews doen en wordt overspoeld met de boodschap ‘welcome to the NBA.’ Maar het liep natuurlijk allemaal anders”, de glimlach van Norel verdwijnt als hij het uitspreekt.

Volwassen worden in Spanje
Met de Timberwolves wordt het plan gemaakt om nog een paar jaar in Spanje te blijven en daarna de oversteek te maken. Maar het seizoen erop scheurt Norel zijn kruisband en moet een jaar revalideren. “We hadden veel contact. Meerdere keren per jaar kwamen de scouts van de Timberwolves langs. Dan bespraken we de voortgang en waar ik aan moest werken. Toen ik mijn kruisband scheurde waren ze eerst heel relaxed. Ze hielpen me met de revalidatie en raadden me aan om daarna bij een club te gaan spelen waar ik veel minuten zou krijgen.”

Die club wordt laagvlieger Zaragoza. Na een jaar revalideren speelt Norel het beste basketbal van zijn carrière. De ploeg uit Noord-Spanje eindigt op een historische derde plaats in de competitie, achter grootmachten Real Madrid en FC Barcelona. Minnesota Timberwolves wordt razend enthousiast over hun protegé. Maar niet alleen de Amerikanen willen hem hebben, de gehele Europese top wil in gesprek met de Nederlander.

“Dat waren levensveranderende contracten die toen werden aangeboden door teams uit de Euroleague”, weet Norel. “Dan ben je na je carrière in ieder geval financieel onafhankelijk. Maar ik wilde naar Amerika. De NBA is het hoogst haalbare, daar droom je van als kind.”

Met een paar wedstrijden te gaan lijkt alles in kannen en kruiken. Met de Timberwolves moeten de laatste dingen kortgesloten worden, maar de overtuiging is er: Het seizoen erop gaat Norel uitkomen in de NBA. Maar dan gaat het mis. De center steekt in de omschakeling met grote passen het veld over, als een pass net iets te ver voor hem wordt gespeeld. Norel strekt zich uit om de bal te ontvangen, maar verstapt zich bij het neerkomen. Opnieuw is de kruisband het slachtoffer en wacht een lang revalidatietraject. Minnesota Timberwolves laat nog één keer iets van zich horen. “Ze wensten me succes met het herstel, daarna is er nooit meer contact geweest."

Nooit een kans gehad
“Het meest frustrerende is dat ik nooit de kans heb gehad, terwijl ik er eigenlijk al was”, blikt Norel terug. “Al had ik op de bank gezeten, of een matig seizoen gehad. Nu is het voor altijd ‘wat als.’ Eerst heb je nog hoop later alsnog de NBA te bereiken, maar op een gegeven moment daalt het besef in dat je voor altijd die gast met slechte knieën bent.”

Ondanks zijn kwetsbare knieën weet Norel er alsnog een imposante carrière in Spanje van te maken. Hij hervindt zijn plezier in het spel bij promovendus San Sebastian en perst er nog een uitstekend seizoen uit. Op de dan 18-jarige Luka Doncic na brengt Norel de beste statistieken van de hele competitie op het parket. Daarbij wordt hij verkozen tot All-star dat jaar. In 2019 stopt Norel met professioneel basketbal, de knieën willen niet meer.

“Ik heb een mooie carrière gehad”, gaat Norel verder. “Maar het blijft pijnlijk. Toen ik het een paar jaar geleden nog een keer vertelde, barstte ik ineens in huilen uit. Het is een wond die nooit meer geneest.”

De NBA Draft wordt vanaf 2.00 uur in de nacht van donderdag op vrijdag live uitgezonden op ESPN.