<
>

Mart's Madness | Nog een keer dan: LeBron, the greatest

Pro Shots

Toen het NBA-seizoen 2021/22 op punt van beginnen stond, kwam het Amerikaanse basketbalblad Lindy’s Sport met een fraai overzicht van wat er zich in de winkel-van-sinkel in L.A. had afgespeeld. Weggestuurd waren: Kyle Kuzma, Alex Caruso, Kentavious Caldwell-Pope, Dennis Schröder, Markieff Morris, Wesley Matthews, Jared Dudley, Montrezl Harrell, Andre Drummond, Ben McLemore, Alonzo McKinnie, Devontae Cacok en Kostas Antetokounmpo. Dat heet: uitverkoop.

Dertien min of meer bekende spelers die door het management niet goed meer bevonden werden om de Lakers in het komende seizoen te kunnen dragen. Iets meer dan de helft van dit gezelschap vond elders een goede baan, sommigen voldeden daar zelfs uitstekend.

Om de lege plaatsen op te vullen werden Russell Westbrook, Carmelo Anthony, Dwight Howard, Trevor Ariza, Kendrick Nunn, Wayne Ellington, Malik Monk, Kent Bazemore, DeAndre Jordan en Rajon Rondo toegevoegd. De twee laatstgenoemden verdwenen gedurende het seizoen in looppas, want ze konden de sfeer in Los Angeles en het bazige optreden van LeBron James niet verdragen.

Criticasters hadden het in die dagen al spottend over een geriatrische basketbal-organisatie.

Echter, zo lang LeBron James goed was en zijn ploeg kon voorgaan in strak, aanvallend basketbal, zou het goed komen zei men. Waarom? Omdat James inderdaad goed was en lange tijd goed bleef, was het begin van de competitie hoopvol, maar toen hij eenmaal moe en geblesseerd raakte was er geen plan B, C of D meer in Tinseltown.

Vanaf dat moment ging het schip dat de Lakers heette overhellen en water maken. Goede spelers raakten geblesseerd, coach Frank Vogel had nauwelijks nog enig idee met welke spelers hij het voor elkaar moest boksen en bleek, zoals insiders allang wisten, geheel onder de duim van LeBron James te leven. Wat ''The King'' bedacht werd door het management uitgevoerd, met desastreuze gevolgen, zo we nu weten.

Misschien nog wel even goed om de allerlaatste Lakers-line-up te vermelden. De eens zo grote ploeg sloot de 82 wedstrijden af met: Anthony Davis (40), Austin Reaves (61), Avery Bradley (62), Carmelo Anthony (69), D.J. Augustin (21), Dwight Howard (60), Kent Bazemore (39), LeBron James (56), Mac McClung (1), Malik Monk (76), Mason Jones (4), Russell Westbrook (78), Stanley Johnson (48), Talen Horton-Tucker (60), Wayne Ellington (43) en Wenyen Gabriel (19). Tussen haakjes staan het aantal gespeelde wedstrijden.

Gedurende het seizoen kwamen nog langs: Chaundee Brown jr., Isaiah Thomas, Jemerrio Jones, Frank Mason en Darren Collison. Ze waren al vergeten voordat het publiek hen herkende.

Zoals bekend werden er 82 wedstrijden gespeeld door alle NBA teams. Verrassing: Westbrook speelde de meeste wedstrijden in dit seizoen. De andere ''grootheden'' Davis (40) en James (56) moesten wel heel vaak vanaf de kant toekijken, vaak ook nog samen. De beste scorers dit seizoen? James (30.3), Davis (23.2), Westbrook (18.5), Anthony (13.3), Monk (13.8), Horton-Tucker (10). Tussen haakjes de gemiddelde punten.. Alleen Westbrook en Monk speelden meer dan 75 wedstrijden. De rest dus niet.

Dertien spelers die de competitie begonnen in Lakers-shirt, haalden spelend of geblesseerd het einde. Van de mannen die op ''openingsday'' in het gele shirt liepen zijn Sekou Doumbouya, Jay Huff, De Andre Jordan en Rajon Rondo allang weg en vergeten. Het verloop tijdens het seizoen viel dus redelijk mee, maar wat volgens mij meer pijn deed was de prijs die de Lakers moesten gaan betalen om Westbrook binnen te halen. Daartoe konden Kuzma en Caldwell-Pope hun biezen pakken en werd Caruzo naar Chicago verscheept… Wat die mannen dit seizoen deden weten we inmiddels. En waarom haal je Rondo (weer) binnen? Om hem (weer) weg te sturen? Het waren van die acties waar je als buitenstaander helemaal niets van snapte. Waarom Howard en Jordan samen? Om uitgewassen lengte op de bank te hebben?

Ja, de Lakers tekenden die jonge en onbekend jongen, Austin Reaves. Een fris type, maar zeg eens eerlijk voor welk ander NBA-team zou deze Reaves dit seioen gestart zijn? Juist: alleen voor de Lakers, het was een probeersel dat nog werkte ook.

Neen, ik zal niet aan LeBron-bashing meedoen, want hij speelde bij tijden een volwassen seizoen, voor zover hij in actie kwam. Veel scoren, veel bezig zijn en soms had hij klassiekers in handen, maar hij kende ook optredens waarin hij strontvervelend was en de hele boel kapot maakte. En… Hij was uiterst kwetsbaar. Zeker nadat de Covid-19 controle van de NBA niet helemaal waterdicht was, moest James met een zogenaamde quarantaine-vliegtuig naar Los Angeles teruggevlogen worden en bleef hij zes wedstrijden aan de kant. Later kwamen er andere blessures bij. In de laatste week bleef hij, met een opmerkelijk oor-diamant in, aan de kant en bemoeide hij zich ook niet meer met de coaching van de totaal uit elkaar gevallen ploeg.

Misschien is dit wel een ijzeren NBA-wet: de General Manager die D.J. Augustin tegen het eind van het seizoen als ''versterking'' haalt, is niet goed bij zijn hoofd.

En als er pas tegen het einde van het seizoen bekend gemaakt werd dat de Lakers eigenlijk met Tyrone Lue op de coachbank wilden werken, maar toen al een afspraak met Frank Vogel hadden… Ja, dan ga je toch ook denken dat al die zaken veel en veel beter geregeld hadden moeten worden. Dat de Lakers de playoffs niet haalden, zag en voelde je aankomen. Howard? Een stuk vergane glorie. Jordan? Sleet zijn broek op de bank en was als een kind zo blij dat hij naar Philly mocht gaan. Ik heb nog steeds het idee dat de tegenstanders van de concurrent-ploegen voor de plaatsen 9 en 10 in het Westen niet helemaal op volle stoom speelden tegen San Antonio en New Orleans….De Lakers waren namelijk niet zo geliefd inde league en ook dat telde mee.

Nogmaals over James: hij mocht schelden en ''bitchen'' tegen de scheidsen, hij bepaalde mede het aan-en verkoop beleid, hij coachte vanaf de bank en vanuit het veld, hij was de baas, maar de baas was slechts 56 wedstrijden in het veld te zien. Hij miste dus 26 wedstrijden en Davis miste er 42…

Dat telt wel heel zwaar.

Nu heet het zo te zijn dat LeBron nog twee jaar blijft doorspelen om in 2024/25 met zijn zoon samen in een NBA-ploeg te gaan spelen. Het klinkt als een film, wat me op het bericht brengt dat LeBron James nog wel een prijs kreeg… De slechtste acteur van een speelfilm… Space Jam 2, het veel geld opleverende project waarvoor James de Olympische Spelen in Tokio in 2021 liet lopen.

Tot slot nog twee vrij zware geruchten… James zou bij zijn ''vriend'' Steph Curry een vlieger hebben opgelaten of er bij de Warriors volgend seizoen een plaatsje open was en ook nog dit verhaal: insiders denken te weten dat de familie Buss de hele zooi van de Lakers willen verkopen. Jerry Buss, de grondlegger van het imperium, leefde met de regel: ''Wat het kost doet er niet toe, als we maar winnen.'' Zijn kinderen blijken daar toch iets anders over te denken.

Dus?

Afwachten en nooit geruchten geloven voordat die bewaarheid zijn. Feit is dat de ooit grote NBA-ploeg, de Los Angeles Lakers, in het seizoen 2021/22, slechts 33 wedstrijden won en er 49 verloor. Dat klinkt als redelijk gênant. 33 winstwedstrijden… Dat zijn er niet al te veel. De Lakers eindigden als elfde ploeg in het westen. Alleen Houston Rockets verdedigden slechter dan de Lakers. Als je dat nuchter leest, denk je dat het niet kan. Het bewijs ligt er: mismanagement, verkeerde spelers, een te grote hoofdrol voor LeBron James en een slappe coach. Meer niet. De playoffs zonder Lakers en zonder LeBron James… Er zijn ook mensen die roepen ''dat gaat de NBA geld kosten'' en er zijn er die verzuchten: ''Eindelijk even zonder die volgevreten ego’s''.